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Cómo evolucionó el reconocimiento de patrones de IA a partir de ratones, monos y jugadores de fútbol

El Instituto de Neurociencia de los Países Bajos es, quizás, un lugar poco probable para una revolución en los datos de seguimiento del fútbol. Pero allí, hace aproximadamente una década, dos Ph.D. los candidatos se conocieron en el laboratorio y se unieron por su amor compartido por el fútbol y por el FC Barcelona: Rubén Saavedra es oriundo de Barcelona y Bruno Dagnino es oriundo de Argentina, lo que dio al mundo la superestrella del Barça Lionel Messi.

Saavedra estaba estudiando la terapia génica y la regeneración de la médula espinal utilizando ratas y ratones; Dagnino estaba investigando la actividad neuronal en la corteza visual de monos y humanos. Complementado por la experiencia en producción de video de un tercer amigo, Enzo Angilletta, su experiencia condujo a la fundación de Métrica deportiva, una solución de datos de seguimiento impulsada por IA que ahora es utilizada por equipos nacionales (España y Portugal), clubes de La Liga (Villarreal y, según se informa, FC Barcelona), Ligue 1 (OGC Nice), MLS (Seattle Sounders, Chicago Fire) y el NCAA (Pittsburgh y Duke).

“Hicimos doctorados de seis años analizando datos de seguimiento. No importa si es una rata, un ojo o un jugador, ¿verdad? Saavedra dice, y agrega entre risas: «No se lo digas a los jugadores».

A diferencia de la mayoría de las otras soluciones de datos de seguimiento, Metrica Sports está equipada con reconocimiento de patrones para identificar formaciones y tácticas, y puede extraer datos de cualquier cámara, incluido un teléfono inteligente. A partir de este mes, una versión del producto ahora es completamente gratis.

Saavedra dice que la democratización de los datos de seguimiento siempre ha sido parte de los planes de la empresa, pero que tomó un tiempo llegar allí. Metrica se fundó en 2014 y se centró solo en su producto de élite durante los primeros cinco años. Los clientes necesitaban instalar hardware particular en sus estadios, lo cual era costoso. Sin embargo, hace aproximadamente un año, los algoritmos de visión por computadora se actualizaron para volverse universales, lo que significa que podían recopilar datos de todas las cámaras. Eso permitió el lanzamiento de una versión ligera del producto, llamada Play. Se incorporaron nuevos clientes de Sudáfrica, Marruecos e India.

“Siempre fue un sueño para nosotros poder brindar esto a ligas que no tienen un presupuesto tan grande”, dice Saavedra. «Pero la visión siempre fue proporcionarlo a todos». Incluso entonces, el plan de menor precio todavía cuesta € 1,500 ($ 1,812) por año. «Entre cero y 1500», dice, «creemos que hay mucho espacio».

La funcionalidad del nuevo plan básico gratuito es limitada, pero aún tiene suficientes características para analizar un partido de liga dominical. Saavedra dice que recopila informes sobre sus compañeros de equipo y también disfruta enviando clips por WhatsApp que se burlan de los errores de sus amigos. También entrenó a Dagnino y Angilletta, otro argentino nativo, en la Copa del Mundo amateur de expatriados de Ámsterdam.

Con el tiempo, Metrica agregará características a la carta que permitirán a los usuarios del plan básico suscribirse a las actualizaciones incrementales que más desean y pueden pagar. Al agregar el producto gratuito a su línea, Metrica espera generar buena voluntad y lealtad a la marca, especialmente entre los primeros participantes en el campo que algún día podrían terminar trabajando en la industria. “Estos son los entrenadores del futuro, los analistas del futuro”, dice Saavedra. “Ahora tienen una herramienta que pueden usar de forma gratuita. Y luego, en unos años, esperemos que estos sean analistas en un club profesional ”.

De l.  a la derecha, los fundadores de Metrica Sports Bruno Dagnino, Ruben Saavedra y Enzo Angilletta.

De l. a la derecha, los fundadores de Metrica Sports Bruno Dagnino, Ruben Saavedra y Enzo Angilletta.

Lo que hace que esto funcione es el efecto halo de la adopción por parte de los mejores clubes, que podrían beneficiarse de que Metrica realice un seguimiento de más jugadores jóvenes talentosos del deporte. Ponerlo en manos de más personas generará nuevos conjuntos de datos y más conocimientos. Los clubes de élite no tendrán acceso inmediato a estos datos, pero existe la posibilidad de tal canalización. También en la hoja de ruta de Metrica está la automatización completa de los datos de eventos, como pases, tiros, pérdidas de balón y tiros de esquina. Por ahora, el equipo de recopilación de datos de la empresa los etiqueta manualmente en el software, asegurándose de sincronizarlos con precisión con el video.

El entrenador de fútbol femenino de la Universidad de Indiana, Erwin van Bennekom, dice que el software es fácil de usar y permite una fácil anotación. “La capacidad de atención de cualquier ser humano, especialmente los estudiantes universitarios, es probablemente de 15 minutos como máximo”, dice. «[The video] tiene que ser interesante y tiene que estar animado. Ya no se puede simplemente reproducir video. La capacidad para nosotros de juntar animaciones e instrucciones y videos que se destacan, y están detallados con algunas de las herramientas que proporciona Metrica, eleva la atención y nos ayuda a enseñar a nuestros jugadores. Ha sido enorme para nosotros «.

Eso ayuda a potenciar lo que puede ser su herramienta más innovadora: el reconocimiento de patrones antes mencionado. Usando una combinación de datos de eventos y datos de seguimiento físico, como el posicionamiento del jugador, el software de Metrica puede identificar un escenario (por ejemplo, posesión perdida en la zona defensiva) y luego calcular la distancia de un jugador a la pelota en negro si reacciona de acuerdo con el esquema. o en rojo si está demasiado lejos. “El trabajo del analista no es solo mirar sprints o pases, sino ver si la filosofía del entrenador se está aplicando realmente en los partidos”, dice Saavedra.

Van Bennekom comenzó a trabajar con Metrica en la Universidad de Duke, donde fue entrenador en jefe asociado del programa femenino. Los Blue Devils siempre quisieron mantener a seis jugadores en el medio campo para protegerse de los contraataques. Después de consultar con los ingenieros de la compañía y explicar la filosofía de su equipo, el cuerpo técnico pudo recibir resúmenes en video automatizados que ilustran qué tan bien o mal se adhirió su equipo al plan de juego. “La cámara ha reconocido lo que sucedió en el campo basándose en nuestros principios”, dice van Bennekom. «Entonces no es solo su patrones, era nuestra patrones que son reconocidos por las cámaras «.

Los expertos en sillones de todo el mundo pronto podrán aplicar sus principios de entrenamiento, no solo a través del análisis de sus propios juegos, sino también a través del Proyecto Football Open Data. Metrica ha lanzado dos juegos completos de datos de seguimiento de jugadores (anonimizados) y quiere brindar una cobertura aún mayor en el futuro. «Estamos dispuestos a asumir los costos y proporcionaremos datos de seguimiento a toda una liga, siempre que esa liga nos permita hacer públicos los datos», dice Saavedra, admitiendo que la idea es «legalmente complicada».

Por ahora, Metrica ayuda a sus clientes individuales a personalizar en función de sus necesidades, definiendo, por ejemplo, ciertas zonas del campo según lo considere oportuno un entrenador. Este trabajo es menos laborioso de lo que solía ser para la empresa de ocho miembros, que ahora tiene una gran biblioteca de situaciones a las que recurrir. Además, dice Saavedra, los entrenadores “quieren pensar que son completamente diferentes. Pero, al final, todos ven las mismas cosas «.

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