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Crisis Talk – con Thomas Hugger, CEO de Asia Frontier Capital

Thomas Hugger tiene más de dos décadas de experiencia en inversiones en mercados fronterizos. La volatilidad es parte de la descripción del trabajo. Pero nunca se ha enfrentado a desafíos como los desatados por la pandemia de Covid-19.

Hugger fundó Asia Frontier Capital, con sede en Hong Kong, un gestor de fondos centrado en invertir en economías fronterizas asiáticas de alto crecimiento, en 2013. Sus fondos incluyen AFC Asia Frontier Fund, AFC Iraq Fund, AFZ Uzbekistan Fund y AFC Vietnam Fund.

Hugger, todavía director ejecutivo de Asia Frontier Capital, habla con GlobalCapital Asia sobre las oportunidades y obstáculos únicos que ha visto en 2020, y cómo está posicionando el fondo para el futuro.


GlobalCapital: ¿Cómo han superado usted y el fondo la pandemia este año?

Thomas Hugger, capital de la frontera de Asia: Seguíamos muy de cerca la noticia desde el principio, cuando empezaron a surgir los primeros casos en Wuhan. Tuvimos que planificar las cosas de tal manera que las personas en el frente, que están administrando nuestros fondos, estén dispersas, de modo que si algo sale mal en un país, podamos reemplazarnos entre nosotros. Yo estaba en tailandia, ruchir [Desai, fund manager] estaba en Singapur y luego se fue a Mumbai cuando la situación empeoró en Singapur. Nuestro administrador de fondos de Vietnam se quedó en Vietnam, y el director de inversiones de nuestro fondo de Irak estaba en Irak. Se suponía que tendríamos nuestra segunda gira de inversores para nuestro fondo de Uzbekistán en mayo; afortunadamente, el CIO de Uzbekistán había estado allí desde mediados de enero para preparar el evento.

Para nuestra oficina de Hong Kong, teníamos pocas pautas y direcciones de la SFC sobre qué hacer, ya que solo somos una empresa pequeña, pero al final mantuvimos la oficina parcialmente abierta con solo una persona entrando.

Desde el punto de vista de la inversión, no esperábamos los dramáticos acontecimientos de marzo y abril, cuando países enteros comenzaron a cerrar. Pensamos que habría eventos más localizados. Mirando hacia atrás, deberíamos haber sido más agresivos a principios de año en términos de vender más de nuestras inversiones. Pero los mercados fronterizos actúan de manera muy diferente a los mercados emergentes y desarrollados.

Nuestro fondo alcanzó su máximo en 2016, cuando obtuvimos una gran afluencia, pero desde entonces los índices de los mercados desarrollados han subido, pero los índices de los mercados fronterizos han bajado durante el mismo período. Por ejemplo, la valoración de nuestro fondo fue de alrededor de 17 veces P / U en 2016, pero ahora es de 7,6 veces P / U.

¿Qué ha hecho diferente debido a la pandemia?

En marzo, cuando despegó el coronavirus, tuvimos algunos reembolsos urgentes de nuestro fondo por parte de vendedores en dificultades. Pero desde entonces, los mercados se han recuperado. Nuestro fondo de Irak ha subido un 27% desde su mínimo, y Vietnam ha subido alrededor de un 20%. Pero a pesar de eso, los inversores extranjeros todavía se están retirando de los mercados fronterizos, quizás no tan agresivamente como a fines de febrero y en marzo, pero están invirtiendo dinero en los mercados desarrollados. Los inversores extranjeros siguen siendo vendedores netos en casi todos los mercados de valores fronterizos de Asia.

Cuando la crisis golpeó a nuestros mercados, nuestro fondo cotizaba a ocho veces P / U, por lo que en nuestra opinión no hubo demasiadas desventajas en comparación con los EE. UU. U otros mercados desarrollados, que cotizaban a casi 20 veces P / U. La crisis afectó a esos mercados más que a la mayoría de los mercados fronterizos asiáticos. Pero también tenemos algunas acciones de frontera que no cotizan en los mercados locales, como la empresa farmacéutica de Bangladesh Beximco Pharmaceuticals, que es una empresa de primera línea que tiene GDR cotizadas en Londres. Beximco es una de las principales participaciones de nuestro AFC Asia Frontier Fund. El precio de sus acciones cayó significativamente en marzo, pero afortunadamente comenzó a repuntar en abril gracias a la noticia de que la compañía fue el primer productor a nivel mundial de la versión genérica del medicamento de tratamiento Covid-19 Remdesivir. El precio de las acciones ha subido un 20% desde principios de año.

La pandemia ha cambiado completamente la perspectiva comercial y el caso comercial de manera negativa para muchos sectores, incluidas las aerolíneas, los aeropuertos, las tiendas libres de impuestos y los minoristas. Por lo tanto, también hemos tenido que hacer algunos cambios. La única exposición relacionada que tuvimos fue la Corporación de Aeropuertos de Vietnam (ACV), que opera la mayoría de los aeropuertos del país. Fue un gran tema en Asia debido al aumento del turismo de China a todos estos operadores de aeropuertos, que obtuvo una valoración bastante considerable.

Normalmente somos un inversor de valor. Pero en este caso, estábamos un poco fuera de nuestra zona de confort. Cuando invertimos, ACV cotizaba a valoraciones más altas y parecía que el P / E no bajaría en un futuro próximo. Pero cuando llegó la pandemia, tuvimos que tomar una posición. No vendimos de inmediato. El precio de las acciones se derrumbó porque no había compradores en ese momento. Pero cuando el mercado se recuperó, las acciones volvieron a ganar bien y luego vendimos con fuerza.

También teníamos una participación significativa en un operador de tienda libre de impuestos en Mongolia que administra cada tienda en el aeropuerto de Ulaanbaatar, en la estación de tren Transiberiano en Ulaanbaatar y en la frontera entre Rusia y Mongolia. Eso también se vio afectado ya que todas las fronteras aéreas y terrestres se cerraron en enero. El mercado es bastante ilíquido, pero tuvimos la suerte de obtener el interés de una empresa de capital privado. Terminamos vendiendo nuestra participación, por lo que estábamos muy contentos de tener esta oportunidad de salida.

¿Qué rendimiento han obtenido sus fondos este año hasta ahora? y ¿cómo te preparas para el futuro?

El AFC Asia Frontier Fund ha bajado un 8% en lo que va de año, el Fondo de Vietnam ha bajado un 8,7%, el Fondo de Irak ha bajado un 5,5% y el Fondo de Uzbekistán ha bajado un 5%.

Estamos evitando las acciones de turismo en este momento. Nuestro fondo de Irak no tenía muchas acciones de petróleo antes, pero podríamos comenzar a aumentar nuestra exposición. Miramos los sectores que se están beneficiando y que están sufriendo y hacemos nuestro llamado. Por supuesto, volveremos a invertir en el sector del turismo cuando las perspectivas mejoren, pero aún no hemos apretado el gatillo.

¿Cuáles serán los mayores obstáculos para la inversión a corto y largo plazo?

Esa es la pregunta del millón de dólares, porque todo se reduce a cuándo los países se abrirán nuevamente a los viajeros extranjeros y cuándo habrá una vacuna disponible. El segundo tema que también será clave es la elección presidencial de Estados Unidos y si Donald Trump es reelegido, porque si los demócratas ganan, habrá un cambio dramático en muchas políticas.

Lo que también nos ha resultado difícil es encontrar nuevos inversores. No hemos podido reunirnos físicamente con los inversores y recaudar nuevos fondos en los últimos siete u ocho meses, lo que ha sido muy difícil. Los inversores son cada vez más reacios a reunirse en persona, lo que podría ser un desafío en el futuro.

Por el lado de la inversión, hicimos una buena decisión hace unos dos meses, cuando asumimos una posición en un fabricante de guantes de látex de Sri Lanka. Se cotiza a una valoración de 8.1 veces P / E y una relación precio / valor contable de 0.8 veces. Paga un dividendo del 2,7%, por lo que se compara muy favorablemente con uno de los mayores fabricantes de guantes del mundo, el Top Glove de Malasia, que cotiza a 100 veces P / U y un precio para reservar de unas 14 veces. La empresa de Sri Lanka es mucho más barata y ha subido un 32% desde que la compramos, y es una acción que encontramos nosotros mismos, ya que ninguna empresa de corretaje la sigue.

¿Cuáles han sido las lecciones clave y las conclusiones de la crisis de Covid-19?

Afortunadamente, hicimos algunas cosas bien. Los mercados fronterizos generalmente no son líquidos. En el caso de una caída del mercado, incluso los grandes mercados como Londres y Nueva York pierden liquidez durante una crisis y los precios de ciertas acciones simplemente caen. Nuestros fondos están generalmente muy bien diversificados; no tenemos una gran posición con sobrepeso. Nuestra filosofía es: porque estamos invirtiendo en mercados ilíquidos, estamos diversificados. Y creo que esta es una buena lección para cuando se produce una pandemia o una crisis. La diversificación es muy importante.

Lo que también experimentamos fue que algunos mercados de valores de nuestra región estuvieron cerrados durante períodos prolongados. Ese fue el caso de Bangladesh, Sri Lanka, Irak y Jordania, que fue bastante dramático. Fue pura suerte que no tuviéramos ninguna solicitud de canje en ese momento. Eso habría sido un problema importante ya que hubiéramos tenido que suspender nuestras transacciones de fondos. Por lo que es bueno prepararse para esos eventos con algo de efectivo.

Nuestros fondos también tienen un período de aviso para cualquier reembolso. Eso fue útil cuando muchos inversores querían canjear en marzo. Con los períodos de preaviso, tuvimos tiempo suficiente para recaudar dinero. Afortunadamente, no tuvimos que vendernos a la debilidad. E incluso cuando los mercados cayeron entre un 10% y un 15%, pude dormir bien porque estábamos preparados y teníamos efectivo reservado para cualquier canje. Vimos entre 0% y 5% de reembolsos para nuestros diferentes fondos. Pero los inversores regresaron en pequeñas cantidades en junio y julio. Eso se debe en parte a que los países fronterizos han manejado la pandemia mejor que muchos mercados desarrollados.

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