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El destino de los Rockets, en el séptimo juego y más allá, está en manos de James Harden

James Harden tenía miedo. Russell Westbrook fue imprudente. Yadda, yadda, yadda. Es hora de detener todas las discusiones sobre quién es más tiene la culpa de los problemas que han plagado a los Rockets durante años y lo hicieron nuevamente en su derrota del Juego 6 ante el Thunder. La verdad es que todos los Rockets tienen la culpa. Harden necesita exigir el balón como debería hacerlo un gran anotador de todos los tiempos. Westbrook necesita maximizar su impacto fuera del balón. Mike D’Antoni no puede dudar en desviarse del sistema: un disparo de media distancia al final del cuarto podría ayudar, al igual que no cambiar todas las pantallas. No importa quién o qué ocupa el puesto no. 1 en el ranking de potencia del juego de la culpa de los Houston Rockets. Ninguna De estos problemas pueden existir si los Rockets alguna vez quieren alzar el Trofeo Larry O’Brien durante la era Harden, o superar a Chris Paul y al Oklahoma City Thunder en el Juego 7 del miércoles.

La única razón por la que CP3 incluso juega para OKC es el conflicto que surgió entre él y Harden en Houston. Se convirtió en un escenario de «él o yo», informó Vincent Goodwill de Yahoo Sports el año pasado. Fue una decisión fácil para Daryl Morey mantener a Harden, quien es cuatro años más joven y sólo dos años después de ganar el MVP de la liga. Pero a pesar de que chocaron cabezas, tuvo que haber sido un movimiento difícil de hacer considerando que Paul encajaba perfectamente en el papel con Harden como un jugador que podía sobresalir con o sin el balón. Vimos la mejor versión de Harden con Paul, razón por la cual Morey renunció a tantos jugadores de calidad por él. Simplemente no funcionó.

Westbrook ahora está desempeñando el papel de Paul junto a Harden. No me importa si amas tanto a Westbrook que él es tu teléfono, es innegable que no es el candidato ideal para Harden. Westbrook ha disparado un 30.5 por ciento de tres a lo largo de su carrera, y las defensas no lo respetan como tirador. Mire esta jugada del último cuarto del Juego 6:

Harden conduce, solo para que cuatro defensores colapsen en la pintura. Westbrook no tiene a nadie defendiéndolo. Equipos preparados como Oklahoma City no le temen a su tiro, y eso mata el espacio de Houston. Paul es capaz de esquivar el balón e interceptar el pase, porque no hay líneas de pase abiertas.

Westbrook obviamente tiene sus ventajas. Es un energizante que aporta un ritmo diferente a la ofensiva de Houston, especialmente cuando Harden está fuera del juego. Y sí, no tiene miedo. Westbrook ha sido el autor de algunos de los momentos más impresionantes de la liga desde que ingresó a la liga. Los mates. Las temporadas triple-doble. Los innumerables ganadores del juego.

Pero Westbrook es la versión de la NBA de Brett Favre: es un pistolero que tiene momentos impresionantes que están contaminados por pérdidas de balón devastadoras en momentos cruciales de los grandes juegos. Lo vimos una y otra vez en el tramo del Juego 6, tal como lo hemos hecho en momentos durante las postemporadas pasadas.

“Tenemos que encargarnos de eso. Empezando por mí «, dijo Westbrook después del Juego 6.» Solo estoy tratando de averiguar el ritmo y la sincronización, pero lo resolveré el próximo juego «. Ya veremos. Westbrook ha tenido 14 juegos de playoffs con al menos siete pérdidas de balón en los 100 juegos de playoffs totales que ha jugado, que es una tasa más alta que cualquiera de los 23 jugadores con más de dos juegos de siete pérdidas de balón desde que comenzó su carrera, según Stathead. También es uno de los más ineficientes; de 82 jugadores con más de 500 tiros durante esos años de playoffs, ocupa el puesto 70 en porcentaje real de tiros; Harden ocupa el octavo lugar.

Westbrook es un jugador increíble con algunos defectos importantes, y esos defectos pueden mitigarse si Westbrook se inclina hacia un papel más secundario como defensor, cortador y bloqueador. Eso significa ceder el balón con más frecuencia, especialmente al final de los juegos. Pero también le corresponde a Harden aceptar su estatus como uno de los anotadores más letales de la historia y controlar el balón en situaciones tardías del juego, exigiendo que Westbrook o cualquier otra persona se rinda. Justo o no, el legado de Harden está en juego. Si quiere ser recordado como algo más que la versión de guardia de Karl Malone, entonces necesita salir adelante en los playoffs.

Morey y D’Antoni construyeron un sistema que ha impulsado algunas de las ofensivas más eficientes en la historia de la temporada regular. El tiroteo y el espaciado están marcando las coordenadas para el resto de la liga. Pero con demasiada frecuencia en los playoffs, los Rockets se han estancado. Pueden volverse predecibles y esto impone una gran demanda física a Harden.

“Variedad” es la palabra que los ejecutivos de equipo y los entrenadores han estado usando últimamente para describir qué enfoques de entrenamiento son más exitosos. La gente de la liga se pregunta por qué los Rockets no desbloquean el rango medio al final del reloj o al final del juego. Hay innumerables momentos en los que un defensor está sentado en la línea de tres puntos. O cuando los defensores saben que no deben temer las dominadas de rango medio en un drive. Es posible que esos tiros no sean estadísticamente más valiosos que un spot-up 3, pero ahora que nadie espera que venga, debería ser una gran oportunidad. Especialmente para Harden. Es un tirador del 24.6 por ciento desde 3 en el último cuarto y tiempo extra de los juegos de playoffs en los últimos cinco años. Pero tiene un 39,1 por ciento en su carrera en tiros en salto de media distancia. ¿No podría un pull-up 2 ser un tiro más beneficioso estadísticamente para él al final de un juego que un stepback 3?

No hemos visto mucha variedad de Harden desde que D’Antoni se convirtió en su entrenador hace cuatro años. D’Antoni ha integrado más conjuntos con cribado sin balón y ha utilizado a Harden como cribador. Pero Harden sigue siendo un espectador con demasiada frecuencia. Cuando Harden cede el balón, ¿por qué flota entre la línea de 3 puntos y el logo? Mientras Harden debería exigir más la pelota, sería útil que lo hiciera mientras se está moviendo. Los Warriors, el equipo que siempre se interpuso en el camino de los Rockets, han tenido un éxito masivo porque no tienen una ofensiva estancada. Steph Curry hace un pase y no se para cerca de la mitad de la cancha; se reubica fuera de la pelota y está disponible para un corte o un 3. Es una amenaza constante. Pero Harden se ve obligado a mirar. El hecho de que Westbrook ayudó a Harden solo 35 veces esta temporada (y Paul lo hizo solo 29 y 39 veces en sus dos temporadas en Houston) es impactante, y es un reflejo de lo poco que se mueve Harden en la ofensiva de Houston. Cortar era un elemento básico del juego de Harden cuando estaba en la tercera rueda detrás de Kevin Durant y Westbrook en Oklahoma City. ¿Por qué no traerlo de vuelta?

Sin embargo, es demasiado tarde para cambiar en estos playoffs. Morey construyó la lista para jugar este estilo, con tiradores estacionarios sin balón como PJ Tucker y Robert Covington. Para un equipo que dispara una cantidad histórica de triples, es una lástima que nadie en la lista aparte de Harden sea un tirador de derribo. Westbrook disparó 25.8 por ciento desde tres esta temporada. Covington y Eric Gordon, quien ha sido un completo fracaso en la Ronda 1, dispararon por debajo del 32 por ciento para Houston. Todos los demás dispararon cerca del promedio de la liga, entre 34.5 y 36.5 por ciento, excepto Ben McLemore, quien disparó 40 por ciento. Se ubicaron en el puesto 24 en total en tiros de tres puntos esta temporada, y solo en el sexto lugar en ofensiva, después de tres años consecutivos entre los dos primeros. Encontrar tiradores de alto nivel que también tengan la flexibilidad de cambiar de pantalla en defensa es tremendamente difícil y costoso. Los jugadores que Morey ha encontrado han sido buenos, pero no grandes.

Los Rockets todavía tienen un Juego 7 por jugar, pero dada su actuación contra el Thunder, es difícil sentirse optimista sobre sus probabilidades si pasan a la siguiente ronda contra los Lakers. Covington no puede detener ninguna penetración de regate, y mucho menos la de LeBron James. Steven Adams no puede saltar por encima de una rebanada fina de queso, mientras que los Lakers tienen rematadores rebotantes en Anthony Davis y JaVale McGee. Houston necesita dispararse para tener alguna oportunidad, y probablemente no tenga las armas.

Podría ser otro año de la mejor época de Harden desperdiciado. El reloj también avanza. Harden y Westbrook pueden convertirse en agentes libres en 2022 si eligen rechazar sus opciones de jugador para la temporada 2022-23. Ese año, Harden cumplirá 33 años y Westbrook 34. Miles se están acumulando para Harden. Millas y Las lesiones se suman para Westbrook, quien se ha sometido a múltiples cirugías y procedimientos por sus problemas de rodilla a lo largo de los años. Más recientemente, tuvo un problema de cuádriceps que lo mantuvo al margen de múltiples juegos de cabeza de serie y los primeros cuatro juegos de la serie OKC. Los jugadores como Westbrook, que dependen tanto de su explosivo atletismo, no siempre envejecen bien.

Con la mortalidad de esos jugadores en mente, toda la organización de los Rockets necesita usar esta temporada baja para mirar en el espejo y descubrir quiénes quieren ser. Harden ha alcanzado grandes alturas, pero ¿de qué otra manera puede evolucionar? ¿Cómo puede adaptarse Westbrook? ¿Debería D’Antoni seguir siendo el entrenador en jefe? ¿Morey debería modificar su sistema? ¿Qué medidas se pueden tomar para mejorar el elenco de apoyo? Debatir la importancia de estos problemas de la forma que desee, pero todos y cada uno de ellos deben resolverse. Si los Rockets no cambian pronto, serán el próximo equipo que necesitará volarlo.

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