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El efecto de los satélites SpaceX en el cielo nocturno no se puede eliminar, dicen los astrónomos

Agrandar / Impresión artística de satélites en órbita terrestre baja como los lanzados por SpaceX y OneWeb.

Los satélites de banda ancha lanzados por SpaceX y otras compañías inevitablemente tendrán un impacto negativo en la capacidad de los astrónomos para observar el cielo nocturno, según un nuevo informe de astrónomos. No existen estrategias de mitigación que puedan eliminar por completo el impacto de los satélites en las observaciones astronómicas, aparte de no lanzar satélites en absoluto, pero el informe incluye recomendaciones sobre cómo los operadores de satélites pueden minimizar la interrupción y cómo los observatorios pueden adaptarse a los cambios.

El informe publicado esta semana se titula «Impacto de las constelaciones de satélites en la astronomía óptica y recomendaciones para mitigarlas». El informe fue el resultado del reciente taller Satellite Constellations 1 (SATCON1), que fue organizado conjuntamente por NOIRLab de la National Science Foundation y la American Astronomical Society (AAS). Los ingenieros de SpaceX participaron en el taller en línea, pero el informe fue escrito por miembros del Comité Organizador Científico de SATCON1 y representa sus opiniones consensuadas. Los miembros del comité provienen de NOIRLab, AAS, los observatorios Lowell y Steward en Arizona, el Observatorio Rubin en Chile, la Universidad de Michigan, UC-Davis, Smith College y la Asociación de Universidades para la Investigación en Astronomía (AURA).

El informe decía:

Se requieren cambios en ambos extremos: operadores de constelaciones y observatorios. SpaceX ha demostrado que los operadores pueden reducir la luz solar reflejada a través de la orientación del cuerpo del satélite, protección solar y oscurecimiento de la superficie. Un esfuerzo conjunto para obtener datos públicos de mayor precisión sobre las ubicaciones previstas de los satélites individuales (o efemérides) podría permitir cierta evitación de apuntar y obturadores de exposición media durante el paso del satélite. Los observatorios deberán adoptar una programación y una gestión de observación más dinámicas a medida que aumente el número de satélites de constelaciones, aunque incluso estas medidas serán ineficaces para muchos programas científicos.

SpaceX ha lanzado hasta ahora más de 600 satélites y OneWeb ha lanzado 74. Ambas compañías planean lanzar eventualmente decenas de miles de satélites en órbitas terrestres bajas y proporcionar banda ancha a áreas que carecen de un servicio cableado rápido. Amazon también planea lanzar miles de satélites. Debido a sus órbitas terrestres bajas (LEO), los satélites proporcionarán una latencia más baja que las redes de satélites tradicionales.

Musk no predijo ningún impacto

El CEO de SpaceX, Elon Musk, dijo en marzo que está «seguro de que no causaremos ningún impacto en los descubrimientos astronómicos». Dijo que los satélites son visibles inmediatamente después del lanzamiento porque «están girando un poco» y esencialmente «parpadean» o «se reflejan en formas que no son el caso cuando están en órbita». Una vez que los satélites se estabilicen y eleven sus órbitas, no deberían causar problemas a los astrónomos, afirmó Musk.

Pero ha pasado más de un año desde que SpaceX comenzó a lanzar satélites de banda ancha, y los astrónomos ahora han «acumulado suficientes observaciones de satélites de constelaciones como las que están lanzando SpaceX y OneWeb y ejecutan simulaciones por computadora de su probable impacto para comenzar a comprender la magnitud y complejidad de la problema «, dijo el informe SATCON1.

Una imagen de campo amplio (2,2 grados de diámetro) de la Cámara de Energía Oscura del telescopio Víctor M. Blanco de 4 m del Observatorio Interamericano Cerro Tololo, tomada el 18 de noviembre de 2019. Varios satélites Starlink cruzaron el campo de visión.
Agrandar / Una imagen de campo amplio (2,2 grados de diámetro) de la Cámara de Energía Oscura del telescopio Víctor M. Blanco de 4 m del Observatorio Interamericano Cerro Tololo, tomada el 18 de noviembre de 2019. Varios satélites Starlink cruzaron el campo de visión.

«Si se implementan los 100,000 o más LEOsats propuestos por muchas compañías y muchos gobiernos, ninguna combinación de mitigaciones puede evitar por completo los impactos de los rastros de satélites en los programas científicos de NIR óptico terrestre actual y planeado. [near-infrared] instalaciones de astronomía «, dijo el informe.» Los astrónomos apenas están comenzando a comprender la gama completa de impactos en la disciplina. La astrofotografía, la astronomía amateur y la experiencia humana de las estrellas y la Vía Láctea ya están afectadas «.

Los autores del informe dijeron que «realizaron simulaciones de constelaciones representativas de LEOsat» para llegar a sus conclusiones. Las recomendaciones para minimizar los daños a la astronomía «se basan en el trabajo y la colaboración entre astrónomos y SpaceX», pero están «destinadas a una audiencia amplia, y especialmente a la industria de las constelaciones de satélites en su conjunto», según el informe.

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