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El rastreo por GPS podría ayudar a los tigres y el tráfico a coexistir en Asia

<clase de intervalo ="subtítulo"> Un tigre cruza una carretera en el Parque Nacional Ranthambore de la India. </span> <span class ="atribución"> <una clase ="link rapid-noclick-resp" href ="https://www.gettyimages.com/detail/news-photo/file-picture-taken-on-january-22-2002-shows-a-tiger-news-photo/79724349" rel ="nofollow noopener" objetivo ="_blanco" data-ylk ="slk: Aditya Singh / AFP a través de Getty Images"> Aditya Singh / AFP a través de Getty Images </a> </span>» src=»https://s.yimg.com/ny/api/res/1.2/4yvmVLc213dh1rD8CkT18A–/YXBwaWQ9aGlnaGxhbmRlcjt3PTcwNTtoPTQ3OS4zMDIwODMzMzMzMzMz/https://s.yimg.com/uu/api/res/1.2/ZNbgZjE05BTRRI5ZinIFTg–~B/aD05Nzk7dz0xNDQwO2FwcGlkPXl0YWNoeW9u/https://media.zenfs.com/en/the_conversation_us_articles_815/ce8592263cfee384691c9a94dbe44454″ data-src=»https://s.yimg.com/ny/api/res/1.2/4yvmVLc213dh1rD8CkT18A–/YXBwaWQ9aGlnaGxhbmRlcjt3PTcwNTtoPTQ3OS4zMDIwODMzMzMzMzMz/https://s.yimg.com/uu/api/res/1.2/ZNbgZjE05BTRRI5ZinIFTg–~B/aD05Nzk7dz0xNDQwO2FwcGlkPXl0YWNoeW9u/https://media.zenfs.com/en/the_conversation_us_articles_815/ce8592263cfee384691c9a94dbe44454″/></div>
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<p>Más de 100.000 tigres se extendían por Asia hace un siglo, desde el subcontinente indio hasta el Lejano Oriente ruso.  Hoy están en peligro de extinción, con solo unos 4.000 tigres en libertad.  Las mayores amenazas que enfrentan son la pérdida y degradación del hábitat, la caza ilegal y la disminución de sus presas.</p>
<p>Gracias a los esfuerzos de conservación enfocados, el número de tigres se ha recuperado en algunas partes de su área de distribución.  En Nepal, por ejemplo, la población de tigres salvajes casi se ha duplicado de 121 en 2009 a 235 en 2018. Pero un auge de la construcción de carreteras en Asia podría deshacer este progreso.</p>
<p>Los planificadores de tierras y los científicos de la conservación como yo necesitamos saber mucho más sobre cómo responden los tigres a las carreteras y vías férreas para que podamos encontrar formas de proteger a estos animales.  Especialmente necesitamos esta información para Nepal, que es uno de los países menos desarrollados del mundo, pero está trabajando para expandir su economía y sacar a la gente de la pobreza.  Las carreteras y los ferrocarriles se están extendiendo rápidamente a través de los bosques y pastizales donde viven los tigres.</p>
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Tigre con collar de rastreo visible en su cuello.

Ampliación de la infraestructura en Nepal

Se han realizado pocas investigaciones sobre cómo las redes de transporte amenazan a los tigres, pero los pocos estudios que existen muestran efectos fuertes. En Rusia, por ejemplo, las colisiones de vehículos causaron 1 de cada 12 muertes de tigres monitoreados entre 1992 y 2005. Y en China, los tigres tenían cinco veces más probabilidades de ocupar áreas al menos a 2.5 millas (4 kilómetros) de las carreteras que a encontrarse cerca de carreteras.

En la India, un estudio estimó que la ampliación de las carreteras junto con el desarrollo no planificado aumentaría el riesgo de extinción de tigres dentro de las áreas protegidas en un 56% durante 100 años. Por lo tanto, la creciente red de infraestructura de transporte en Asia podría ser desastrosa para los tigres.

Los nuevos proyectos de desarrollo en Nepal atravesarán grandes extensiones de bosques de tierras bajas que albergan tigres, rinocerontes y elefantes. Las carreteras nacionales, como la East-West Highway y la Postal Road, se están actualizando y ampliando de dos a cuatro carriles para admitir un tráfico más rápido.

Los planificadores están diseñando nuevos ferrocarriles electrificados elevados que atraviesan Nepal, que tiene aproximadamente el tamaño de Iowa. Actualmente se está construyendo una “megacarretera” desde la capital de Nepal, Katmandú, hasta Nijgadh, donde el gobierno de Nepal ha intentado construir un importante aeropuerto internacional durante más de 20 años.

Las carreteras representan una amenaza creciente para la vida silvestre

Mejores carreteras pueden proporcionar beneficios sociales y económicos muy necesarios en Nepal, pero la nación los está construyendo más rápido de lo que los científicos pueden evaluar cómo afectan a especies en peligro de extinción como los tigres. En el Parque Nacional Banke, 45 de las 67 muertes de animales salvajes entre julio de 2018 y julio de 2019, incluidas presas clave de tigre como el ciervo sambar, se debieron a accidentes de tráfico.

Las muertes de tigres y las lesiones por colisiones de vehículos, aunque siguen siendo raras, han aumentado a lo largo de las carreteras principales en los últimos años. Antes de 2019, solo se había registrado una colisión de vehículo con un tigre a lo largo de la carretera en el Parque Nacional Bardia. En los últimos dos años, cinco tigres han sido atropellados por vehículos dentro de los parques nacionales: tres en Bardia y dos en el Parque Nacional Parsa.

Las muertes relacionadas con los vehículos dificultan que los tigres se muevan de una población a otra, lo que reduce su diversidad genética. Más colisiones podrían elevar el riesgo de extinción de los tigres.

Las carreteras también parecen ser un nexo de conflicto entre personas y tigres. Un tigre en el Parque Nacional Bardia sacó recientemente a un pasajero de la parte trasera de una motocicleta en movimiento que atravesaba el parque. El tigre mató y se comió a la persona. El año pasado, tres tigres mataron a otras nueve personas en la misma zona.

Revelando las vidas ocultas de los tigres

Para responder a este desafío sin precedentes, estoy trabajando con colegas del Departamento de Parques Nacionales y Conservación de la Vida Silvestre de Nepal, el Fondo Nacional para la Conservación de la Naturaleza y la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza en Nepal. Estamos colocando collares GPS en los tigres que viven cerca de las carreteras para comprender mejor cómo la infraestructura de transporte afecta la biología y la ecología de los tigres. Nuestro enfoque inicial está en los parques nacionales de Bardia y Parsa, donde el desarrollo del transporte podría obstaculizar gravemente la recuperación de los tigres.

Nepal ha sido durante mucho tiempo un líder mundial en la investigación y conservación de tigres. El Smithsonian-Nepal Tiger Ecology Project, una colaboración internacional que comenzó hace casi 50 años, fue uno de los primeros en utilizar collares de radiotelemetría para rastrear tigres para la investigación de la conservación.

En el pasado, los ecologistas llevaban receptores de radio al campo para triangular minuciosamente las ubicaciones de los tigres una o dos veces al día en paisajes naturales. Nuestro nuevo proyecto de investigación se basa en este trabajo mediante el uso de tecnología de rastreo moderna para desbloquear nuevos conocimientos sobre los tigres en paisajes que el desarrollo humano está alterando.

Los collares se conectan a los satélites GPS muchas veces al día, proporcionando información detallada sobre la ubicación de los tigres. Estos datos pueden mostrar cómo se mueven los tigres por las carreteras antes y después de cruzar; cuánta energía gastan cerca y lejos de las carreteras; dónde y cómo cazan cerca de las carreteras; cómo responden al tráfico de vehículos en diferentes momentos del día; y cuáles son sus patrones de comportamiento cerca de las carreteras en comparación con lejos de las carreteras. Al analizar las hormonas en las heces depositadas por los tigres de collar, incluso podemos comprender el estrés que experimentan cerca de las carreteras.

Ya estamos descubriendo que la autopista Este-Oeste que divide el Parque Nacional Parsa está bloqueando los movimientos del primer tigre con collar y restringiendo su territorio. Armados con estos conocimientos, podemos predecir una variedad de impactos en los hábitats y poblaciones de tigres de los nuevos proyectos de transporte.

Autobús en carretera con bosques a ambos lados.
La Carretera Este-Oeste divide en dos el Parque Nacional Parsa de Nepal, un área clave para la recuperación de tigres, y se ampliará a cuatro carriles en los próximos años. Krishna Hengaju, CC BY-ND

Creando infraestructura amigable con los tigres

Nuestro colaborador, Hari Bhadra Acharya, ex director del Parque Nacional Parsa y actual ecologista principal del gobierno de Nepal, está ansioso por ayudar a que la infraestructura de transporte sea más amigable con los tigres. Por ejemplo, podemos brindar asesoramiento sobre la alineación de carreteras y vías férreas para evitar hábitats de alta prioridad.

También podemos apuntar a actividades de restauración de hábitats y presas en áreas que los tigres usan con frecuencia o que son importantes para la reproducción. Los planificadores pueden diseñar y localizar cruces de vida silvestre para ayudar a los tigres a atravesar carreteras y vías férreas. Y podemos mostrar dónde cerrar las carreteras al tráfico de vehículos por la noche o hacer cumplir las restricciones de velocidad para reducir el riesgo de que los tigres mueran en el tráfico.

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La información de los collares GPS también puede ayudar a reducir el conflicto humano-tigre y mejorar la aplicación de la ley. Por ejemplo, podemos saber si las carreteras y los ferrocarriles interrumpen las estrategias de caza de tigres, lo que hace que cacen ganado doméstico o personas en lugar de presas salvajes. Nuestros datos también pueden ayudar a los administradores de vida silvestre a responder más rápidamente a las lesiones, enfermedades o caza furtiva de los tigres.

Con el tiempo, creo que esta información proporcionará soluciones basadas en la evidencia que pueden garantizar que las carreteras funcionen para los humanos y, al mismo tiempo, minimizar el daño a los tigres y otras especies en riesgo.

Este artículo se vuelve a publicar en The Conversation, un sitio de noticias sin fines de lucro dedicado a compartir ideas de expertos académicos. Fue escrito por: Neil Carter, Universidad de Michigan.

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Neil Carter no trabaja, consulta, posee acciones ni recibe fondos de ninguna empresa u organización que se beneficie de este artículo, y no ha revelado afiliaciones relevantes más allá de su nombramiento académico.

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