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El US Open 2020 es el tenis en su estado más puro y brutal

Las escenas extrañas abundan en el Open de este año.
Foto: Al Bello / Getty Images

Desde que se reanudaron los deportes profesionales a principios de este verano, sus órganos rectores han intentado de diversas y variadas formas incómodas mantener la atmósfera comunitaria de los eventos en vivo sin espectadores. En los juegos de béisbol, las gradas se han adornado con recortes de cartón, lo que hace que el estadio parezca un juego de gran tamaño de ¿Adivina quién? Y en la burbuja de la NBA, las pantallas LED que muestran «fanáticos virtuales» rodean el perímetro de la cancha, lo que es apropiado para un deporte con una huella especialmente grande en las redes sociales. En ambos casos, los mandatos de una crisis de salud pública han creado un cuadro extraño al imbuir una variable generalmente emocionante con un grado de artificio. Lo que no quiere decir que el nivel de juego haya sufrido; solo que, sin el intercambio de energía palpable entre atletas y aficionados, los deportes de equipo han tenido que derivar en camaradería dentro y entre los propios equipos.

Quizás en ninguna parte el abismo entre la experiencia previa y posterior a la pandemia sea más amplio que en el US Open. En un deporte cerrado, la multitud del Open es lo más parecido a un proverbial “duodécimo hombre”: estridente y descaradamente partidista. Magnifica la tolerancia sobrehumana necesaria para triunfar en un deporte individual caracterizado por la autosuficiencia. Algunos jugadores, como los favoritos de los fanáticos Roger Federer, pueden contar con el apoyo de la multitud; otros, como Novak Djokovic o Daniil Medvedev, se han deleitado con su desdén. Pero ahora, durante el partido, los estadios están llenos solo de jugadores, sus entrenadores, jueces de línea enmascarados y los habituales carteles de JP Morgan Chase.

Un torneo sin fanáticos se ha convertido en una experiencia más valiente, poniendo de relieve el desgaste que caracteriza a un partido de tenis profesional. Los sonidos de cada golpe de pelota no son obstruidos por el estruendo de la multitud, y mientras que los aplausos simulados se reproducen entre los puntos en las canchas del estadio, suena silencioso, programático en cierto modo, los partidos de tenis, propensos a cambios salvajes en el impulso, definitivamente no lo son. En su mayor parte, cuando las cámaras de televisión retroceden y muestran la totalidad del estadio Arthur Ashe, sus casi 24,000 asientos vacíos de todos menos jugadores y sus campamentos unidos, no se tiene la sensación de privación sino de intimidad de confrontación, como si estás viendo gladiadores luchando en un coliseo vacío.

Es bajo estas mismas circunstancias que comienzan todas las carreras de tenis, como comentó la campeona del US Open 2017 Sloane Stephens en una conferencia de prensa la semana pasada, comparando el ambiente con la competencia de nivel junior. «Es muy de regreso a los 12 años de las niñas, donde es como tú y tus padres, la otra niña con la que estás jugando y sus padres». De esta manera, un US Open sin multitudes es tenis en su más pura destilación; Cualquiera que haya practicado este deporte a nivel juvenil reconocerá la sensación de aislamiento y fragilidad que genera, la forma en que los silencios entre los puntos y los puñetazos de un padre o un entrenador están preñados de significado privado. En un deporte donde hay pocas fuentes de aliento que no sean la voz dentro de la propia cabeza, los mentalmente fuertes aprenden a capear esta soledad temprano, desarrollando un lenguaje de autoafirmación independiente de los espectadores. Otros, también un tenis juvenil, corrían como yo, se doblaban más a menudo bajo presión.

Pero también lo hacen los grandes del deporte. La semana pasada, Novak Djokovic, el mejor jugador del mundo y favorito de probabilidades para ganar el torneo, se cayó un break en el primer set de su partido contra Pablo Carreño Busta y golpeó una pelota de tenis por frustración, golpeando sin querer a la línea de fondo en la garganta. . Minutos después, fue descalificado. Es imposible decir si la presencia de una multitud habría marcado la diferencia, tal vez haciendo que Djokovic sea menos vulnerable a los impulsos o que el árbitro esté menos inclinado a hacer cumplir las reglas en un jugador de su estatura. Pero sin un coro de fanáticos, o compañeros de equipo en quienes confiar, o alguien más que él mismo a quien culpar por la falta de juicio, el incidente demostró claramente la naturaleza falible de un tenista, incluso uno tan brutalmente maquinista como Djokovic. Mientras tanto, algunos jugadores menos conocidos han prosperado en esta atmósfera de patio trasero, ya que no es diferente a aquella en la que suelen jugar, mientras que estrellas de marquesina como Naomi Osaka han admitido estar sacudidas por el silencio.

Pero aún así, la crema sube. En el lado masculino, los jugadores segundo, tercero y quinto clasificados pasaron a las semifinales. Y Serena Williams, de 38 años, está metida en otro Major, todavía persiguiendo ese escurridizo título número 24, frente al cual se ha vuelto inusualmente ansiosa, especialmente en sus últimas dos visitas a Flushing Meadows. Después de una valiente victoria en tres sets en la Cuarta Ronda el lunes, miró a la multitud y vio solo a su esposo, Alexis, y a su hija de tres años, Olympia, señalando con orgullo a su madre. En el ocaso de su distinguida carrera, uno se imagina que Serena no lo haría de otra manera.

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