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El US Open sin aficionados deja una sensación de vacío

La diferencia más notable se produce al conducir el automóvil, yendo hacia el oeste por Grand Central Parkway, acercándose a la salida «9P-Flushing Meadows / Billie Jean King Tennis Center».

Es el lunes, 15 minutos antes de que se golpee la primera pelota en el US Open 2020. Y el mío es el único vehículo que se desvía de la autopista congestionada hacia la salida 9P.

La pandilla habitual de policías alineados con «9P» no se encuentra por ninguna parte. De hecho, no hay un policía, ni una persona, a la vista mientras conduce hacia el estacionamiento A, junto al estadio Arthur Ashe. Es así todas las mañanas de este año, alrededor de las 11 a. M., Cuando está previsto que el Open cobre vida.

Tres días después del Abierto, incluso extrañas el tráfico que ingresa a las instalaciones.

Falta casi todo lo que hace del US Open el Grand Slam más especial.

Flushing Meadows tradicionalmente se ha sentido como el lugar más diverso del planeta a finales de agosto y principios de septiembre.

Ha estado repleta de turistas europeos del tenis, desde Suiza hasta Suecia, Eslovaquia y España, que hacen de Nueva York su destino de vacaciones debido a un torneo. El año pasado, la asistencia terminó en 854,227.

La Feria Mundial se celebró aquí en 1964, pero el US Open se convirtió en su propia feria mundial una vez que se mudó de Forest Hills a Flushing Meadows en 1978. Pero no se puede organizar una fiesta sin invitados.

Este torneo se siente como un apocalipsis del tenis, todos los fanáticos del tenis de todas las naciones del tenis desaparecen.

Como uno de los 11 periodistas impresos a los que se les otorgó una credencial, me siento honrado de estar en el lugar, incluso llegar al ilustre «Palco del Presidente» del Estadio Ashe, donde todas las celebridades de primer nivel vienen a ser vistas. Lo siento, Alec Baldwin.

Dos trabajadores del estadio limpiaron mi palco con desinfectante cada uno con unos minutos de diferencia antes de permitirme sentarme.

Los periodistas se sientan solos, con máscaras, separados entre sí por 10 asientos.

A pesar de The President’s Box, el ambiente tiene una sensación de los torneos estatales de la escuela secundaria que cubrí al principio de mi carrera. (Los eventos solían realizarse en estos terrenos).

«¿Qué pasa cuando no tienes atmósfera?» Preguntó Sloane Stephens. “Creo que todo el mundo está muy acostumbrado a tener gente y ruido, cosas que suceden entre la multitud. Solo lo digo [feels] de vuelta a los 12 de las niñas [junior tournaments], donde es como si fueras tú y tus padres. Pero es solo en el US Open ».

Los emocionantes mítines de maratón en la cancha de Ashe están marcados no por los habituales vítores estridentes, sino por un par de aplausos de los entrenadores. Más extraña es la revisión del desafío. Como el marcador muestra una pelota que cae a una fracción de milímetro de distancia, los ruidosos ooh y gemidos habituales son reemplazados por un silencio mortal.

«Siento que me alimento de la energía de la multitud, así que si estoy teniendo un mal día, es un poco solitario», dijo Naomi Osaka.

Según una fuente, John McEnroe también está teniendo dificultades para animarse a convocar partidos en un estadio desolado.

Eso sí, la USTA ha hecho un trabajo encomiable al intentar lograr un ambiente festivo. Escribimos un adelanto sobre el área recreativa de Ashe Beach junto a la fuente frente al gran estadio.

Tres docenas de sillas blancas Adirondack con sombrillas, cabañas y pelotas de playa se encuentran frente a la popular fuente. Pero las sillas permanecen en su mayoría vacías de bañistas. Los juegos de recreación que se han creado (minigolf, pádel, soccer pool, canasta de baloncesto) en su mayoría no se utilizan.

La USTA está intentando que los jugadores permanezcan al aire libre cuando estén en el sitio. Sin embargo, en lugar de tomar el sol en Ashe Beach, muchos están saliendo de la cancha de práctica y entrando al estadio con su entrenador y bolsas de tenis para ver algunos partidos, junto con los otros 20 más o menos.

«Es bueno poder ver un partido y no ser molestado», dijo Stephens.

Junto a Ashe Beach se encuentra la tienda minorista de la Colección Abierta de EE. UU. Más grande que, por lo general, tiene una fila para entrar y comprar ropa de tenis elegante. Ahora es un almacén para balones de práctica y muebles que no se utilizan. Deprimente.

Randy Walker, el ex gurú de las relaciones públicas de la USTA, siempre me recuerda un comentario que hice hace muchos años. Al reconocer las miserias anuales de los Knicks, Walker preguntó una vez si cubrir el Open es un respiro.

«Las dos semanas favoritas del año», respondí.

No es tanto este año al cubrir mi 24º Abierto consecutivo para The Post. Las pruebas de saliva que deben realizarse los medios cada cuatro días forman parte de la rutina. (Los jugadores toman el hisopo nasal mucho más fácil y rápido).

La buena noticia es que el tenis real, a pesar de un descanso de cinco meses, sigue siendo brillante. Siguen siendo artistas y maestros en su oficio. Sentarse en primera fila en el estadio Louis Armstrong el miércoles para ver el martillo neumático del sembrado No. 5 Alexander Zverev en los servicios a 134 mph es impresionante. Cuando Dios construyó un jugador de tenis, construyó Zverev, una cosa delgada de 6 pies y 6 pulgadas.

Ojalá estuvieran todos aquí para verlo en vivo también.

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