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En África, las malas hierbas se utilizan para ayudar a limpiar los derrames de petróleo

La especie invasora, introducida en África desde América del Sur a fines del siglo XIX, ha causado estragos al obstruir lagos y cursos de agua, destruir ecosistemas y poner en riesgo los medios de vida. Se carece de datos recientes sobre el impacto económico de la planta, pero en Benin se encontró que una infestación durante 1999 reducir los ingresos anuales de 200.000 personas en unos 84 millones de dólares.

Es por eso que Green Keeper Africa, una startup de Benin fundada en 2014, está tratando de reducir la propagación de la hierba arrancándola de las vías fluviales. y usarlo para crear una sustancia fibrosa que puede ayudar a limpiar los derrames de petróleo.

La empresa tiene dos objetivos principales, dice Geneviève Yehounme, su directora comercial. «Primero, sacar la planta del medio ambiente. Y segundo, proporcionar un absorbente que pueda usarse para controlar la contaminación industrial», le dice a CNN Business.

La startup obtiene su jacinto de agua del lago Nokoué, en el sureste del país, donde la planta «es una verdadera molestia para las comunidades locales», dice Yehounme.

«La gente depende principalmente de la pesca, y esa actividad principal se ve comprometida debido al jacinto de agua», dice. Las gruesas esteras de la maleza impiden el acceso a las zonas de pesca e impiden que la luz solar y el oxígeno entren en el agua, lo que agota las poblaciones de peces.

La planta puede exacerbar las inundaciones durante la temporada de lluvias, al evitar que el exceso de agua fluya hacia los ríos y canales de riego. También invade los manglares de la zona, poniendo en peligro el rico y frágil ecosistema.

Green Keeper Africa cosecha el jacinto, seca la planta y la descompone en una fibra suelta comercializada como GKSORB, que se puede empaquetar en bolsas, almohadas y «calcetines». Los productos se venden en kits de emergencia para derrames que se pueden guardar en el lugar o en un vehículo, y pueden absorber derrames de hasta 58 galones (220 litros).

Las compañías de petróleo y gas, como Puma Energy Benin, compran los productos, dice Yehounme, y agrega que brindan una alternativa ecológica a los métodos existentes y trabajan tanto en tierra como en agua.

Si bien los grandes derrames de petróleo generalmente se limpian con métodos como barreras, skimmers o aspiradoras, los absorbentes sueltos son útiles para derrames más pequeños, especialmente en tierra, explica Miguel Patel, asesor técnico senior de la Federación Internacional de Contaminación de Propietarios de Petroleros.

El tipo más común de sorbentes son sintéticos, añade, pero los sorbentes orgánicos son beneficiosos porque producen desechos menos dañinos para el medio ambiente.

Green Keeper Africa trabaja con un socio para recolectar y desechar el producto usado. Las pilas empapadas de aceite se incineran y la energía producida se utiliza para alimentar un horno de cemento local.

«No los queremos [clients] para ir a enterrar los desechos, por eso nos aseguramos de que el circuito esté cerrado desde la materia prima hasta la destrucción de los desechos ”, dice Yehounme.

Pero a pesar de cosechar 3.900 toneladas de la planta cada año, la puesta en marcha solo hace una pequeña mella en el problema del jacinto de agua. La maleza acuática se reproduce tan rápidamente que una colonia de plantas puede duplicar su biomasa en menos de quince días.

Algunos científicos sostienen que encontrar usos comerciales para la planta no ayuda a erradicarla.

«En nuestra experiencia, la utilización de una planta invasora nunca ha contribuido a su control», le dice a CNN Business Arne Witt, coordinador regional de especies invasoras del Centro de Agricultura y Biociencia Internacional.

De hecho, incluso podría contribuir a la propagación de la hierba, ya que la gente la verá como algo de lo que podrían beneficiarse, advierte.

«Nuestro objetivo principal debería ser tratar de eliminar la mayor cantidad posible de la planta; cualquier uso debería ser secundario», dice Witt.

Beneficios sociales

Yehounme sostiene que Green Keeper Africa ayuda a las comunidades locales eliminando la maleza y creando puestos de trabajo.

La empresa emplea una red de más de 1.000 personas de las aldeas locales para ayudar a cosechar la planta, el 80% de las cuales son mujeres, dice Yehoumne.

La startup ofrece programas de capacitación a los trabajadores locales, enseñándoles la mejor manera de cosechar y compostar el jacinto de agua.

Ella espera que a medida que aumente la demanda del producto, también lo hará el impacto ambiental y social de la empresa.

Green Keeper Africa dice que ha recaudado más de $ 171,000 en financiamiento y sus ventas anuales promedio son de alrededor de $ 90,000, pero se espera que aumente a medida que la compañía se expanda a otros países de África Occidental.

La expansión se ha detenido debido a la pandemia, pero la empresa planea lanzarse en Ghana y Costa de Marfil una vez que se reanude el negocio.

Corrección: una versión anterior de este artículo caracterizó incorrectamente el beneficio ambiental del uso de sorbentes orgánicos.

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