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Facebook acusado de violaciones antimonopolio

Las quejas estatales y federales cuestionan principalmente la adquisición de dos compañías por parte de Facebook: Instagram, una herramienta para compartir fotos, y WhatsApp, un servicio de mensajería. Los investigadores dijeron que las compras ayudaron en última instancia a Facebook a eliminar a rivales potencialmente potentes del mercado digital, lo que permitió al gigante tecnológico enriquecerse con dólares publicitarios a costa de los usuarios, que como resultado tienen menos opciones de redes sociales a su disposición.

Las demandas juntas representan las amenazas políticas y legales más importantes para Facebook en sus más de 16 años de historia, lo que generó un enfrentamiento de alto perfil entre los reguladores estadounidenses y una de las firmas más rentables de Silicon Valley que podría tardar años en resolverse. Los reguladores antimonopolio pidieron explícitamente a un tribunal que considere obligar a Facebook a vender Instagram y WhatsApp para solucionar sus problemas de competencia. Tal castigo desencadenaría el imperio digital de Zuckerberg y limitaría severamente las ambiciones de Facebook.

La Comisión Federal de Comercio, dirigida por el presidente republicano Joe Simons, presentó su demanda en un tribunal de distrito de DC. Letitia James, la fiscal general demócrata de Nueva York, llevó a sus homólogos demócratas y republicanos de docenas de estados y territorios a presentar su denuncia en el mismo lugar. Apareciendo en una conferencia de prensa, James el miércoles reprendió duramente a Facebook por haber puesto «las ganancias por encima del bienestar y la privacidad de los consumidores».

“Hoy, estamos enviando un mensaje claro y contundente a Facebook y a todas las demás empresas de que cualquier esfuerzo para reprimir la competencia, dañar a las pequeñas empresas, reducir la innovación y la creatividad, [and] Las reducciones de las protecciones de privacidad se cumplirán con toda la fuerza de nuestras oficinas ”, dijo James.

Las demandas provocaron rápidas reprimendas de Facebook, que se comprometió a «defender enérgicamente» sus prácticas comerciales en una señal de la contundente guerra legal que aún se avecina.

«Las personas y las pequeñas empresas no eligen usar los servicios gratuitos y la publicidad de Facebook porque tienen que hacerlo, los usan porque nuestras aplicaciones y servicios brindan el mayor valor», dijo Jennifer Newstead, vicepresidenta y asesora general de la compañía, en un comunicado. .

La inminente batalla legal marca una dramática caída en desgracia para Facebook, que Zuckerberg y sus compañeros universitarios lanzaron desde un dormitorio de la Universidad de Harvard en 2004 como una forma de ayudar a los estudiantes a conocer a sus compañeros de clase. El sitio web básico y original de Zuckerberg sería irreconocible para los más de 2 mil millones de usuarios en todo el mundo que ahora publican un flujo constante de fotos, videos y otras actualizaciones de vida en el sitio a diario, parte del imperio digital en constante expansión de Facebook, que incluye tácticas más nuevas. , como la realidad virtual.

Durante años, los reguladores estadounidenses habían mantenido un enfoque de no intervención con Facebook y sus pares de Silicon Valley, buscando incubar su éxito continuo. La falta de escrutinio contrasta fuertemente con Europa, que vio serias amenazas en la industria tecnológica y su mentalidad de crecimiento a toda costa, y buscó penalizar a Facebook y otras compañías en respuesta.

Pero las elecciones presidenciales de 2016 eventualmente despertarían a los legisladores estadounidenses sobre los posibles escollos que plantean los gigantes de la tecnología, incluido Facebook, que fue testigo de una serie de escándalos de alto perfil que provocaron llamadas antes insondables en Washington para castigar a la industria. Desde entonces, demócratas y republicanos han encontrado un acuerdo poco común para desafiar a empresas digitales preeminentes por sus huellas en constante expansión y las consecuencias que plantean.

El mes pasado, el Departamento de Justicia presentó una demanda antimonopolio igualmente amplia contra Google, argumentando que la compañía llegó a acuerdos especiales y se involucró en otras tácticas ilegales para expandir sus imperios de búsqueda y publicidad. Otros organismos de control antimonopolio han puesto sus ojos en Apple y Amazon, aumentando el potencial de acciones adicionales en el horizonte. Juntos, los casos amenazan con una remodelación dramática de Silicon Valley, de la misma forma en que la batalla de varios años del gobierno con Microsoft décadas antes ayudó a fomentar las mismas empresas de Internet que ahora se consideran demasiado poderosas.

«Es un reconocimiento significativo que tenemos trabajo por hacer, el sector tecnológico está concentrado y necesitamos encontrar una manera de restaurar la competencia», dijo Phil Weiser, el fiscal general demócrata de Colorado.

Los investigadores estadounidenses iniciaron sus investigaciones antimonopolio contra Facebook el año pasado. Docenas de fiscales generales dirigidos por James en Nueva York prometieron una amplia revisión del negocio de Facebook, con el objetivo de explorar el nexo entre su dominio digital y los esfuerzos cada vez mayores para desviar los datos de los usuarios.

Mientras tanto, la FTC apuntó a Facebook casi inmediatamente después de concluir una investigación sobre la compañía por su enredo con Cambridge Analytica, una consultora política, que obligó al gigante tecnológico a pagar una multa de $ 5 mil millones.

Los reguladores centraron su atención en la compra de Instagram por parte de Facebook por $ 1 mil millones en 2012 y WhatsApp por $ 19 mil millones en 2014, dos acuerdos que el gobierno podría haber bloqueado en ese momento, pero no lo hizo. Para Facebook, las dos transacciones, y su asombroso tamaño, reflejaron sus agresivos intentos en ese momento de cambiar a dispositivos de teléfonos inteligentes, ya que millones de usuarios comenzaron a pasar más tiempo en aplicaciones de iPhone y Android que en computadoras de escritorio y sitios web tradicionales.

Los investigadores estatales y federales, sin embargo, encontraron que las dos adquisiciones reflejaban una estrategia preocupante en Facebook que se remonta a más de una década: una táctica agresiva para comprar o eliminar amenazas competitivas, grandes o pequeñas, antes de que pudieran socavar la popularidad del gigante de las redes sociales.

Las demandas del gobierno a veces apuntan a la correspondencia de Zuckerberg, quien reconoció en 2012, antes de comprar Instagram, que Facebook se había quedado “muy atrás” en el intercambio de fotos y necesitaba realizar la adquisición crítica para ponerse al día, según la denuncia de la FTC. Al hacer su movimiento, Facebook buscó blandir su «poder como una espada», encontraron los fiscales generales estatales, amenazando con repercusiones negativas contra Instagram y sus fundadores si no aceptaban una venta.

Investigadores estatales y federales detallaron un patrón preocupante similar con WhatsApp, destacando correos electrónicos adicionales de Zuckerberg, quien vio a la compañía y otros servicios de mensajería en ese momento como «el próximo mayor riesgo para el consumidor» para su imperio de redes sociales. En 2013, un año antes de la adquisición, WhatsApp había superado el producto de mensajería de Facebook a nivel mundial, medido por la cantidad de mensajes enviados diariamente, estiman los funcionarios estatales.

Al adquirir la compañía, Facebook inicialmente prometió a los usuarios que preservaría la independencia de WhatsApp y las fuertes protecciones de privacidad, dijeron los investigadores estatales. Pero Facebook cambió de rumbo años más tarde, frustrando a los reguladores, quienes dijeron que el cebo y el cambio tuvo el efecto de eliminar a un competidor protector de la privacidad del mercado digital.

La agresiva estrategia de «comprar o enterrar» de Facebook, agregaron los fiscales generales del estado, en última instancia significó que los usuarios que estaban «de otra manera insatisfechos con el uso de datos y las opciones de privacidad disponibles en Facebook no tienen otro lugar adonde ir». Mientras tanto, Facebook cosechó enormes beneficios, ya que su popularidad le ayudó a generar datos sobre las relaciones e intereses de los usuarios, lo que a su vez generó más dinero de los anunciantes.

Facebook el miércoles buscó enérgicamente refutar los cargos estatales y federales: Newstead, el asesor general de la compañía, enfatizó que WhatsApp e Instagram tuvieron éxito precisamente debido a las enormes inversiones del gigante tecnológico en ellos.

“Esta es la historia revisionista. Las leyes antimonopolio existen para proteger a los consumidores y promover la innovación, no para castigar a las empresas exitosas ”, dijo, argumentando que los reguladores federales podrían haber detenido los acuerdos de Instagram y WhatsApp, pero no lo hicieron.

«El gobierno ahora quiere una nueva versión, enviando una advertencia escalofriante a las empresas estadounidenses de que ninguna venta es definitiva», dijo.

Sin embargo, el argumento apenas ha disuadido a los críticos de la empresa, incluidos los del Congreso, que encontraron motivos para sospechar después de concluir su propia investigación antimonopolio este año. La revisión desenterró un tesoro de correos electrónicos de Zuckerberg y sus lugartenientes que aparentemente conspiraban contra los competidores en una serie de discusiones en las que hicieron referencia a un «acaparamiento de tierras» para aplicaciones rivales.

Los expertos legales también dijeron que el gobierno estaba en su derecho de impugnar esas transacciones sobre la base de que, en última instancia, permitieron que Facebook actuara de manera anticompetitiva. Ian Conner, director de la Oficina de Competencia de la agencia, dijo en un comunicado que la FTC busca «proporcionar una base para que los futuros competidores crezcan e innoven sin la amenaza de ser aplastados por Facebook».

El miércoles, los investigadores también criticaron a Facebook por la forma en que la compañía administra su vasto tesoro de datos de usuarios y las políticas que rigen cuándo y cómo los desarrolladores de aplicaciones de terceros y otras compañías pueden acceder a él. Tales tácticas permitieron a Facebook acabar con rivales potenciales antes de que pudieran volverse demasiado populares, encontraron los investigadores.

En 2013, por ejemplo, Facebook buscó neutralizar el auge de Vine, un servicio de videos cortos lanzado por Twitter, dice la denuncia de la FTC. En enero, Facebook le impidió a Vine acceder a las funciones de Facebook, como las listas de amigos de los usuarios, deteniendo de hecho su crecimiento, según la agencia federal.

«Facebook ha obstaculizado, suprimido y disuadido la aparición y el crecimiento de proveedores de redes sociales personales rivales, y ha mantenido ilegalmente su monopolio en el mercado de redes sociales personales de EE. UU., Excepto a través de la competencia por méritos», acusó la FTC.

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