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Gusanos parásitos encontrados en restos humanos medievales guardan secreto para erradicarlos hoy | Ciencias

Los gusanos parásitos como los encontrados en los restos del rey Ricardo III del siglo XV eran relativamente comunes entre los europeos medievales, encuentra un nuevo estudio.

Susie Kearley / Alamy Foto de stock

Por Michael Price

Los gusanos redondos del tamaño de una uña son un flagelo en los países menos desarrollados económicamente, donde causan diarrea, atrofian el crecimiento de los niños e incluso matan. Un nuevo estudio sugiere que estos parásitos eran tan comunes en la Europa medieval como lo son hoy, lo que sugiere que las mejoras posteriores de Europa a la higiene y el saneamiento demostraron ser suficientes para conquistarlos.

El nuevo estudio es «extenso y bien hecho», dice Roger Prichard, parasitólogo de la Universidad McGill que no participó en el trabajo. Confirma, dice, que los exitosos esfuerzos de erradicación de Europa no fueron simplemente el resultado de un número de parásitos naturalmente bajo.

Dos de los gusanos redondos más insidiosos, los tricocéfalos y los anquilostomas, infectan los intestinos y expulsan sus huevos en las heces, donde continúan contaminando el suelo, los cultivos y los suministros de agua. Actualmente, más de 1.500 millones de personas están afectadas.

Estos gusanos parásitos, que pertenecen a un grupo conocido como helmintos, han estado parasitando a los humanos durante miles de años. Los científicos los han visto en huesos y heces medievales, incluso en los restos del rey Ricardo III. Aunque los investigadores sabían que los parásitos estaban allí, no tenían una buena forma de estimar su prevalencia.

En el nuevo estudio, Adrian Smith, zoólogo de la Universidad de Oxford, y sus colegas se embarcaron en una ambiciosa peregrinación parasitaria. El equipo recolectó casi 600 muestras de suelo de las regiones pélvicas de esqueletos enterrados en cementerios en la República Checa, Alemania y el Reino Unido entre los siglos VII y XVIII. A medida que un cuerpo se descompone, explica Smith, sus intestinos se asientan a lo largo de la superficie pélvica, lo que lo convierte en un buen lugar para buscar huevos parásitos que fueron a la tumba con su anfitrión.

Luego, los investigadores analizaron el ADN en esas muestras, buscando rastros genéticos de dos de los tipos más comunes de gusanos parásitos endémicos en muchos países hoy en día: el tricocéfalo. Trichuris trichiura, y la anquilostomiasis perteneciente al género Ascaris.

Después de analizar el ADN de las muestras, los científicos confirmaron la presencia de huevos parásitos notablemente intactos al observar de cerca esas muestras bajo un microscopio. Trichuris «Se parece un poco a una pelota de fútbol americano», explica Smith, mientras Ascaris es un orbe redondo y abultado. En total, el equipo descubrió que alrededor del 25% de las personas estaban infectadas con Trichuris, y alrededor del 40% con Ascaris, y esas tasas se mantuvieron bastante estables a lo largo del tiempo, incluso hasta el siglo XVIII.

Eso está a la par con las estimaciones de prevalencia de esos mismos parásitos en partes del África subsahariana, México, América del Sur, Asia oriental y otros países en la actualidad, informaron los investigadores la semana pasada en PLOS Enfermedades tropicales desatendidas.

Los medicamentos quimioterapéuticos desarrollados en la década de 1960 pueden erradicar estos gusanos, pero los registros médicos revelan que Europa estaba en gran parte libre de helmintos a principios del siglo XX (aunque estalló en las trincheras de la Primera Guerra Mundial). Esto sugiere que las mejoras de Europa en plomería, higiene y saneamiento marcaron la diferencia, concluyeron Smith y sus colegas. Y eso, a su vez, refuerza los llamamientos de la Organización Mundial de la Salud, junto con otros grupos, para esas mejoras en otras naciones, dice. «Este tipo de cambios que ocurrieron en Europa son muy poderosos».

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