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Lanzamiento de cohete propulsor lunar en prueba crítica

Los ingenieros han disparado un cohete propulsor que ayudará a enviar a los estadounidenses de regreso a la Luna en 2024.

A las 20:05 BST (15:05 EDT), el propulsor, que estaba asegurado al suelo, expulsó una inmensa columna de llamas durante dos minutos.

Dos de estos impulsores formarán parte del enorme cohete Space Launch System (SLS) de la NASA, el lanzador más grande construido desde el Saturn V en la década de 1960.

El lanzamiento de cohetes del miércoles se llevó a cabo en un sitio de prueba en Promontory, Utah.

La instalación es operada por el gigante aeroespacial Northrop Grumman.

Los enormes Solid Rocket Boosters (SRB) proporcionan la mayor parte del empuje en los primeros dos minutos del viaje del SLS al espacio.

La prueba fue diseñada para probar el rendimiento y la calidad de fabricación del motor cohete del propulsor. También ayudará a los equipos a evaluar posibles nuevos materiales, procesos y mejoras para los impulsores más allá del primer aterrizaje en la Luna en 2024.

Con 54 m (177 pies) de largo y 4 m (12 pies) de ancho, el propulsor SLS es el propulsor de propulsor sólido más grande y potente jamás construido.

Sistema de lanzamiento espacial (SLS)

Dos SRB se sientan a cada lado del escenario central SLS
  • Diseñado para enviar la nave espacial Orion, los astronautas y la carga a la Luna

  • Consiste en una etapa central con dos impulsores de cohetes sólidos adjuntos

  • Cuatro motores RS-25 se encuentran en la base de la etapa central; son los mismos motores que se utilizan en el orbitador del transbordador espacial

  • La etapa central tiene 98 m (322 pies) de altura en su configuración inicial, o Bloque 1.

  • El SLS del Bloque 1 puede enviar más de 27 toneladas métricas (59.500 libras) a órbitas más allá de la Luna.

  • SLS producirá 8.8 millones de libras (39.5 Meganewtons) de empuje máximo, 15% más que el cohete Saturno V usado para las misiones Apolo

Quema alrededor de seis toneladas de propulsor por segundo, generando más empuje que 14 aviones comerciales jumbo de cuatro motores.

El SLS consta de una enorme etapa central con cuatro motores en su base. Dos SRB están conectados a cada lado del núcleo y proporcionan el 75% del empuje durante los primeros dos minutos del ascenso al espacio.

Tanto el núcleo como los impulsores se derivan de la tecnología utilizada en el transbordador espacial, que se retiró en 2011.

Capaz de producir un empuje total de más de ocho millones de libras, el SLS suministrará la energía necesaria para lanzar misiones tripuladas a la Luna y, eventualmente, se espera, a Marte.

La NASA planea lanzar el cohete gigante en su vuelo inaugural el próximo año. Esta misión, llamada Artemis 1, verá una cápsula Orion sin piloto enviada en un bucle alrededor de la Luna.

Los equipos del Centro Espacial Kennedy de la NASA ya están ensamblando los propulsores de cohetes sólidos para esta misión.

Para Artemis 2, cuatro astronautas viajarán alrededor de la Luna en 2023, seguidos un año más tarde por el primer aterrizaje tripulado desde 1972.

Mientras tanto, los ingenieros en Mississippi han reanudado sus pruebas «Green Run» de la etapa central masiva de SLS, luego de que las operaciones se detuvieran en respuesta a la amenaza de las tormentas tropicales Marco y Laura.

El banco de pruebas B-2 en el Centro Espacial Stennis de la NASA, donde se está poniendo a prueba la etapa central de SLS
El banco de pruebas B-2 en el Centro Espacial Stennis de la NASA, donde se está poniendo a prueba la etapa central de SLS

El Green Run consta de ocho pruebas, cuatro de las cuales se completaron desde que la etapa principal llegó al Centro Espacial Stennis de la NASA cerca de Bay St Louis en enero. El quinto, que acaba de comenzar, tendrá como objetivo verificar los controles y la hidráulica del cohete.

La jefa de vuelos espaciales tripulados de la NASA, Kathy Lueders, dijo que esperaba que el programa pudiera seguir el rumbo de una prueba de «fuego caliente» en octubre.

Durante el fuego caliente, los cuatro potentes motores RS-25 en la base de la etapa central se encienden durante unos ocho minutos, el tiempo que tarda el SLS en pasar del suelo a la órbita.

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