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La pandemia impulsa a millones de universidades de América Latina

BOGOTÁ, Colombia – Su madre, ama de llaves, nunca pasó del segundo grado. Su padre, un policía, nunca terminó la escuela secundaria.

Pero Lina Prieto había ganado un lugar en el programa de escritura de la universidad pública más prestigiosa de Colombia. Su objetivo, escribir la próxima gran novela latinoamericana, se sentía a su alcance.

Durante las últimas dos décadas, millones de los jóvenes de América Latina se convirtieron en los primeros de sus familias en ir a la universidad, una expansión histórica que prometía impulsar a una generación a la clase profesional y transformar la región.

Pero a medida que la pandemia se apodera de la región, matando a cientos de miles y devastando economías, se está produciendo un retroceso alarmante: millones de estudiantes universitarios están dejando sus estudios, según el Banco Interamericano de Desarrollo.

Se espera que la inscripción disminuya hasta en un 25 por ciento en Colombia para fin de año, y se esperan cifras similares en otros países.

El éxodo amenaza décadas de logros que ayudaron a sacar a comunidades enteras de la pobreza. Y es un gran paso atrás para una región que lucha por escapar de su trampa centenaria, una dependencia a menudo destructiva de la exportación de materias primas, y avanzar hacia una economía basada en el conocimiento.

La Sra. Prieto, de 30 años, una madre soltera que ayuda a mantener a sus padres, perdió su trabajo como recepcionista. Incapaz de pagar la matrícula, se retiró y también perdió el lugar de su hija en el preescolar de la universidad.

“Este fue mi año”, dijo. «Y todo se derrumbó».

Desde principios de la década de 2000, la enorme inversión en programas de educación primaria y secundaria, y la decisión de construir nuevas universidades, ayudaron a que la matrícula en educación superior en América Latina se duplicara en más del 20% a más del 50% de la población en edad universitaria. según el Banco Mundial.

La expansión permitió a millones de personas de grupos previamente excluidos, incluidos estudiantes indígenas, rurales y negros, ir a la universidad.

“Estábamos en una trayectoria positiva, estábamos cambiando la narrativa”, dijo Sandra García, una investigadora colombiana que estudia la educación de la era Covid para las Naciones Unidas. «Este impacto va a poner en peligro gran parte de ese progreso».

A medida que la crisis de salud se agravaba, The New York Times pasó semanas hablando con estudiantes, padres, profesores, funcionarios y rectores universitarios de Colombia.

En medio de los bloqueos, el desempleo juvenil se ha disparado y muchos estudiantes no pueden pagar la matrícula, que incluso en las escuelas públicas puede costar entre una y ocho veces el salario mínimo mensual.

La mayoría de los cursos se han movido en línea, pero millones no tienen Internet, ni siquiera una conexión confiable de teléfono celular.

En la principal escuela de enseñanza de Colombia, el rector, Leonardo Fabio Martínez, dijo que hasta la mitad de los estudiantes podrían irse este año, lo que genera dudas sobre quién enseñará a la próxima generación de niños de primaria.

En una universidad pública de la ciudad de Manizales, un profesor dijo que a sus estudiantes de arquitectura les estaba costando el precio de una semana de comestibles para conectarse a Internet a través del teléfono celular durante un solo día de clases.

Algunos estudiantes dijeron que estaban hambrientos para pagar por los datos, mientras que otros se escondieron en las escaleras para impulsar el Wi-Fi de los vecinos, golpeando papeles en teléfonos celulares solo para enfrentarse a la rueda giratoria de la fatalidad de Internet justo cuando presionaron enviar.

Las mujeres jóvenes, en particular, se enfrentan a las tasas de desempleo más altas del país. Algunos han recurrido al llamado trabajo de cámara web, realizando actos sexuales en Internet por dinero.

“Tengo que pagar la matrícula, administrar la casa, pagar las facturas, las comidas y mantengo a mi madre y a mis dos hermanas”, dijo una de esas estudiantes, que perdió su trabajo durante la crisis y se conectó a Internet “en un momento de desesperación «.

En la Universidad Nacional, una prestigiosa universidad pública en la capital, Bogotá, varios estudiantes se declararon en huelga de hambre el 10 de agosto, acampando en una docena de carpas en el campus que de otro modo estaría vacío, pidiendo al gobierno que cubriera la matrícula cuando sus familias golpearon fondo.

“No veo otra forma de pagar el semestre”, dijo Gabriela Delgado, de 22 años, estudiante de música y huelguista de hambre.

Durante semanas durmió en una tienda de campaña entre los edificios de economía y humanidades, arrastrando los pies hacia los controles médicos diarios. Cuando tuvo la energía, sacó su violonchelo para tocar fragmentos de Bach para otros manifestantes.

La huelga terminó el 28 de agosto sin que el gobierno cumpliera con sus demandas.

Durante generaciones, muchas de las economías más grandes de América Latina se han centrado en las materias primas (petróleo, oro, agricultura a gran escala), dejando a los gobiernos dependientes de prácticas ambientales y laborales a veces peligrosas, y expuestos a ciclos de auge y caída causados ​​por precios establecidos. a nivel mundial.

En los últimos años, a medida que los países en desarrollo de Asia y otros lugares se han movido más hacia los sectores del comercio electrónico y la alta tecnología, América Latina se ha quedado atrás.

La salida, dijo Eric Hershberg, quien dirige el Centro de Estudios Latinoamericanos y Latinos en American University, es a través de la educación superior.

A pesar de más de cinco décadas de guerra civil, y una larga historia de marcada desigualdad, Colombia había sido un símbolo de ese cambio, duplicando las tasas de matrícula en la educación superior desde 2000 y construyendo nuevas universidades.

Desde que estalló la pandemia, el gobierno del presidente Iván Duque había hecho “un esfuerzo sin precedentes” para ayudar a los estudiantes, invirtiendo el equivalente a $ 260 millones, dijo María Victoria Angulo, ministra de Educación del país.

Algunas universidades públicas han podido cubrir la matrícula de todos los estudiantes, al menos durante el semestre. Muchos han distribuido tabletas o tarjetas SIM. Algunas escuelas privadas, financiadas con la matrícula de estudiantes más ricos, han podido limitar la deserción.

Pero una gran cantidad de estudiantes se están escapando, una pérdida que podría convertirse en un resentimiento explosivo en los próximos meses, dijo Saulo de Ávila, de 23 años, estudiante de psicología.

“Esto va a ser un detonador”, dijo el Sr. de Ávila, quien es hijo de agricultores y ha estado usando un teléfono celular prestado desde que comenzó la pandemia, rapeando en Internet pidiendo donaciones.

“Tan pronto como la pandemia ceda”, dijo, “mucha gente saldrá a protestar”.

El desafío para muchos estudiantes no es solo que no tengan Internet o una computadora. Muchos comparten teléfonos celulares con miembros de la familia y viven en lugares donde la cobertura es irregular.

En una mañana reciente, Wendi Kuetgaje, de 22 años, estaba sentada descalza en un grupo de árboles junto a su casa en una comunidad indígena rural al este de Bogotá.

La Sra. Kuetgaje, una estudiante de antropología, estiró el brazo sobre el teléfono celular de su madre, tratando de descifrar lo que decía el profesor sobre los símbolos lingüísticos involuntarios y la función de los mitos sobre una conexión terrible.

Al finalizar la sesión, el profesor pidió comentarios. La Sra. Kuetgaje había atrapado aproximadamente a la mitad de la clase. Zoom se había estrellado al menos ocho veces. Parecía que iba a llorar.

«Están hablando», dijo, mientras el sonido se cortaba y sus compañeros de clase seguían parloteando, «pero no puedo oírlos».

La Sra. Kuetgaje asiste a la Universidad del Rosario en Bogotá con una beca. Cuando era niña, su familia huyó de la violencia en su estado natal de Amazonas. Ahora viven en la reserva de Maguare con unas 25 familias más.

Tienen electricidad limitada y sobreviven principalmente de las visitas de turistas, que se han detenido durante la pandemia. Su hermana, Johana, abogada, es la única persona de su comunidad con título universitario.

La Sra. Kuetgaje, cuyos padres son Uitoto y Tatuyo, planea estudiar a los pueblos indígenas. “Siempre nos han estudiado otros”, dijo. “Nosotros, como indígenas, también podemos contar nuestras propias historias”.

Sin embargo, cuando comenzó la escuela, rápidamente se sintió alienada de sus compañeros de clase más ricos y conocedores de la ciudad.

“He aprendido a estar callada”, dijo, “para no generar conflictos”.

A medida que las clases se movieron en línea y la Sra. Kuetgaje se mudó a casa, la distancia solo creció. El servicio celular llega esporádicamente, lo que significa que a veces estudia bajo las estrellas mientras todos los demás duermen. El semestre pasado tuvo tantos problemas para iniciar sesión que se perdió dos exámenes importantes y estuvo a punto de reprobar.

Ahora está en la mitad de su proyecto de tesis, que traza la historia y las costumbres de su familia, y solo le quedan dos semestres. Ella no puede fallar, dijo. Si lo hace, cree que perderá su beca.

Si eso sucede, dijo: «Lo pierdo todo».

La matrícula completa está completamente fuera de su alcance, dijo.

Su hermano menor, Jefferson, de 19 años, un estudiante de derecho que está en la fila para convertirse en el próximo líder de la comunidad, abandonó el semestre pasado debido al problema de conexión.

Ahora está de regreso en la escuela, conectándose desde un campo de césped en el teléfono celular de su padre, con su cuaderno en equilibrio sobre sus rodillas durante horas.

«El código civil ha sido discriminatorio contra muchas comunidades minoritarias», dijo un día su profesor de derecho romano en un video. Los pollos cacareaban alrededor de Jefferson. «Depende de todos ustedes cambiarlo finalmente».

Un día de agosto, la Sra. Prieto, la estudiante de escritura, se sentó en su pequeña habitación en Bogotá, encerrada como gran parte de la ciudad.

Prieto se enamoró de la narración después de leer “Cien años de soledad”, la epopeya multigeneracional de Gabriel García Márquez que a menudo se considera la novela definitiva de Colombia.

Pero fue su propia historia la que la convenció de convertirse en escritora.

A los 16 años, harta de la pobreza de su familia, se convirtió en una de los cientos de jóvenes que se unieron al grupo rebelde de izquierda más conocido de Colombia, las FARC. Luego pasó tres años en prisión por su actividad guerrillera.

Cuando salió, financió los primeros años de su educación lavando las ventanillas de los coches en la calle.

La novela que iba a ser su tesis, “Mientras duermes”, trenza su propia historia con la de su familia, incluida su madre, que comenzó a trabajar a los 7 años.

Pero la mejor parte de estudiar, dijo, fue que le permitió poner a su hija, Luna Victoria, de 4 años, en un preescolar aclamado en el campus.

“En mi cabeza ya había asegurado la educación de mi hija”, dijo.

La pandemia la obligó a afrontar la precariedad de la vida que había construido.

El preescolar era solo para los hijos de los estudiantes y el personal. Entonces, cuando la Sra. Prieto tuvo que abandonar la escuela, Luna también perdió su lugar.

Sofía Villamil contribuyó con reportajes desde Bogotá y el resguardo Maguare.

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