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Vigile a la estadounidense Jennifer Brady en el US Open 2020

Como una de las tenistas juveniles más promocionadas del país, el cuerpo técnico de UCLA no sabía qué esperar de la estudiante de primer año entrante Jennifer Brady cuando comenzó en la escuela en el otoño de 2013.

Había sido clasificada en el puesto 36 del mundo como junior y jugó en tres de los cuatro eventos de Grand Slam femeninos. La entrenadora en jefe Stella Sampras Webster no estaba segura de si Brady esperaría de inmediato ser la jugadora estrella de los Bruins y se sentiría decepcionada si no estuviera en el puesto número uno en la lista de inmediato.

Pero Sampras Webster se sorprendió gratamente por lo que sucedió cuando Brady llegó al campus.

«Jenny tenía una mentalidad única desde el principio», dijo a principios de esta semana. «Muchas jugadoras entran con una actitud algo egoísta y quieren jugar alto, y quieren jugar contra los mejores, pero su enfoque era simplemente mejorar. Nos dijo a todos nosotros en el cuerpo técnico: ‘No «No me importa dónde juego. Solo asegúrate de jugar de la manera correcta».

«Ella simplemente usó cada partido, cada práctica como una oportunidad para mejorar. No se dejó atrapar por ninguna de las otras cosas. Sabía que si seguía trabajando y se mantenía concentrada, podría mejorar lo suficiente como para ser una pro. Y ciertamente ha demostrado que podía hacer precisamente eso, y que su arduo trabajo valió la pena «.

Ahora en el puesto número 41 del mundo, Brady es uno de los jugadores más calientes del juego desde que se reinició la temporada después de una suspensión de seis meses debido a la pandemia de coronavirus. Ganó el primer título WTA de su carrera en el Top Seed Open en Lexington, Kentucky, en el primer evento del verano en agosto y avanzó a la tercera ronda en el US Open el miércoles con una victoria 6-1, 6-2 sobre su compatriota estadounidense CiCi. Bellis.

Brady, de 25 años, necesitó solo 51 minutos para lograr la victoria en la segunda ronda. Hizo casi todo bien: conectó cuatro ases y 21 ganadores (en comparación con solo cuatro de Bellis) y solo cometió 13 errores no forzados. Fue una victoria clínica y convincente sobre Bellis, el ex fenómeno adolescente. Bellis, ahora de 21 años, irrumpió en escena cuando tenía 14 años durante el Abierto de Estados Unidos de 2014 cuando ganó su primer partido y consolidó su lugar como una estrella en ascenso.

Brady tenía un camino significativamente diferente. Podría haberse convertido en profesional después de su carrera junior, pero sabía que su juego no estaba del todo listo para competir al más alto nivel. Tomó el camino menos transitado y fue a la NCAA. Aunque hay un número creciente de mujeres en el WTA Tour que han jugado en la universidad, incluidas Danielle Collins y Kristie Ahn, Sampras Webster dijo que todavía hay algo de estigma al respecto.

«Aprendí a entrenar y definitivamente pasé mucho más tiempo en la cancha practicando y en el gimnasio», le dijo Brady a ESPN sobre su tiempo en UCLA. «[Before] Haría las cosas un poco, quiero decir a medias, pero no sé si puedo jurar, pero aprendí a ser más profesional «.

Después de dos temporadas universitarias, que incluyeron un campeonato nacional por equipos y múltiples honores All-American, Brady se convirtió en profesional. No fue un camino fácil. Brady tuvo que abrirse camino en el circuito de la ITF. En uno de sus primeros partidos, en un evento de 50K en Las Vegas en 2015, se enfrentó a Alexandra Stevenson, la ex semifinalista de Wimbledon y actual analista de ESPN.

«Ella me superó con su derecha, lo recuerdo», dijo Stevenson después de convocar el partido Brady-Bellis del miércoles. «Sabía que iba a ser una buena jugadora y que podía jugar a este nivel, pero hay muchas más cosas en juego. Creo que mucha gente no se da cuenta de lo difícil que es hacer eso, conseguir tu clasificación. lo suficiente para jugar en los eventos de la WTA y la financiación que necesitas. Pero ella hizo lo que fue necesario y viajó por todo el mundo jugando en estos pequeños torneos, y obviamente pudo lograrlo «.

Es esa experiencia la que Stevenson cree que preparó a Brady para las condiciones actuales en el US Open.

«Pasar de la ITF a la WTA es como pasar del Motel 6 al Four Seasons», dijo. «El nivel de competencia es alto allí, pero todo lo demás es muy diferente. Ella está acostumbrada a no tener gente en las gradas o muchachos y tener que hacer tantas cosas ella misma. Pero haber pasado por eso te convierte en una luchadora, y eso es lo que estamos viendo con ella. Nunca se da por vencida porque ha tenido que trabajar duro para llegar aquí «.

Brady ganó cuatro títulos de individuales y cinco de dobles a nivel de la ITF antes de poder jugar consistentemente en los eventos de la WTA en 2016. Tuvo una gran temporada en 2017, avanzando a la cuarta ronda tanto en el Abierto de Australia como en el Abierto de EE. UU., Pero tuvo problemas. con el logro de resultados consistentes. Encontró más éxito en dobles (ella y su compañera Alison Riske llegaron a las semifinales en Melbourne en 2019).

Todo estaba saliendo bien para que Brady comenzara 2020. Derrotó a la No. 1 del mundo Ashleigh Barty frente a su público local en Brisbane y se ubicó entre las 50 mejores por primera vez en su carrera. Venció a Elina Svitolina, otra jugadora del top 10, en febrero en Dubai y finalmente llegó a la semifinal.

A pesar del largo descanso de la competencia, Brady regresó a la cancha en agosto y ganó su primer título WTA. Ahora se enfrentará a Caroline García, quien derrotó a la cabeza de serie Karolina Pliskova en sets seguidos el miércoles, en la tercera ronda del US Open el viernes (1 pm ET, ESPN).

Sampras Webster, quien ha estado mirando con entusiasmo todos los partidos de Brady y luego le ha enviado mensajes de texto, cree que Brady muy posiblemente podría salir adelante contra García y continuar su carrera en Queens.

«Si puede mantener la compostura y ser capaz de relajarse y seguir jugando y no abrumarse ni pensar demasiado, entonces creo que puede vencer a cualquiera», dijo. «Simplemente no hay límites para ella en este momento, porque tiene un gran servicio. Cuando está sirviendo bien y golpeando bien sus derechas, es difícil de superar.

Brady dice que ahora es tan capaz como cualquiera de ganar su primer título importante la próxima semana.

«Creo que en el fútbol femenino cualquiera puede ganar un Grand Slam», dijo. «Creo que el solo hecho de estar aquí jugando y tener algunas buenas victorias, definitivamente aumenta mi confianza. Y saber que, si estoy aquí dentro de una semana y media jugando la final, puedo salir y gana ese partido. [That’s] definitivamente una creencia en mi mente «.

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