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ENTREVISTA: El efectivo ya no es el rey en las cajas de Medio Oriente, dice el CEO de Network International, Simon Haslam

Aquí hay una visión personal de los cambios en el comercio minorista regional durante la pandemia: Los compradores de Spinneys prácticamente han dejado de pagar en efectivo.

La gran cola en mi sucursal local en Dubai ahora es para las máquinas de pago automatizadas, en lugar de las cajas físicas, e incluso en las cajas, el pago se realiza abrumadoramente por tarjeta o aplicación telefónica en lugar de efectivo.

Hablé con Simon Haslam, director ejecutivo de Network International, con sede en Dubai, la empresa que procesa la mayoría de esos pagos electrónicos en los Emiratos Árabes Unidos y más allá, para averiguar por qué. “COVID-19 está acelerando el cambio de efectivo a digital. Lo que es tan emocionante de mi negocio es que Oriente Medio y África es una de las últimas regiones donde se está produciendo este cambio, y eso nos presenta grandes oportunidades incluso con la interrupción a corto plazo de la pandemia ”, dijo a Arab News.

Después de muchos años en el negocio de pagos y banca con algunas de las corporaciones más grandes del mundo y en lugares tan variados como Brasil y Europa del Este, Haslam se unió a Network en 2017 y llevó a la compañía a una oferta pública inicial (OPI) en Londres el año pasado. .

Pero incluso su amplia experiencia no pudo haberlo preparado para lo que sucedió a principios de este año.

“Estuvimos teniendo un buen año hasta febrero, y luego las luces simplemente se apagaron. Primero notamos que venían y gastaban menos chinos, y luego la situación cambió rápidamente. A fines de abril, los volúmenes habían bajado un 60 por ciento ”, dijo.

En tiempos normales, alrededor del 25 por ciento de su negocio proviene del gasto de visitantes extranjeros, que prácticamente desapareció de la noche a la mañana cuando se detuvieron los viajes aéreos, lo que también afecta los pagos en línea de vuelos, una parte significativa del volumen de Network.

Las cosas han mejorado desde que los Emiratos Árabes Unidos comenzaron a reabrir, y dijo que los volúmenes nacionales ahora han vuelto en un 90 por ciento a los niveles anteriores a COVID.

Pero ha habido un cambio notable en el comportamiento minorista. Network experimentó un crecimiento del 60 por ciento en el negocio en línea a fines de junio, y aunque esto se está “aplanando” ahora que los centros comerciales y las tiendas están abiertos nuevamente, podría tener efectos permanentes.

«Ha habido un cambio a las compras ‘omnicanal’, con la gente navegando en los centros comerciales y luego yendo a casa para comprar en línea, por ejemplo, o ‘haciendo clic y recolectando’, cuando los compradores eligen en línea y luego van a la tienda para elegir «, dijo Haslam.


BIO

NACIDO: Norte de Londres, 1961.

EDUCACIÓN

  • Escuela secundaria de Tottenham.

  • Miembro del Chartered Institute of Bankers.

CARRERA

  • Varios cargos, HSBC.

  • Responsable de Crédito y Riesgo, tarjetas de crédito Citigroup.

  • Presidente y CEO de Elavon.


Algunos analistas han pronosticado la “muerte del centro comercial”, pero él no está de acuerdo. “No lo creo. Los centros comerciales en esta parte del mundo son destinos por derecho propio, especialmente en el verano ”, dijo.

Pero, como sugirieron mis observaciones de Spinneys, el alejamiento del efectivo parece irreversible. Antes de la pandemia, alrededor del 80 por ciento de las transacciones se realizaban con dinero plegable, un marcado contraste con Escandinavia, por ejemplo, donde el 90 por ciento de las transacciones no se realizan en efectivo. Pero eso ha cambiado en todos los grupos de consumidores, desde los más ricos hasta los menos acomodados, según las métricas de clientes de Network.

Oriente Medio y África tienen todos los ingredientes para que ese cambio se acelere: un desarrollo económico sostenido a largo plazo, una población joven con conocimientos de tecnología y sistemas de pago avanzados como los que ofrece Network. Incluso el impacto de la pandemia en el gasto será sólo temporal. «COVID-19 es solo una interrupción a corto plazo en esa transición a largo plazo», dijo.

Haslam cree que cualquier regreso a la normalidad prepandémica en los EAU dependerá de lo que suceda con el turismo. “Estamos abiertos a los negocios, pero la gente todavía no está dispuesta a viajar”, ​​dijo.

La transición también está ocurriendo en Arabia Saudita, que se ha quedado rezagada con respecto a otras partes de la región en el abandono del efectivo. Network tenía grandes planes para el Reino antes de que golpeara la pandemia. “Anunciamos pre-COVID que teníamos la intención de ingresar a Arabia Saudita. Hemos estado entusiasmados y optimistas al respecto durante mucho tiempo y dijimos que gastaríamos $ 25 millones en establecer nuestro negocio allí principalmente a través de la construcción de un centro de datos y. . . nuestra plataforma, porque en Arabia Saudita hay que tener tecnología sobre el terreno, porque esas son sus reglas ”, dijo.

Network mantuvo conversaciones con la Autoridad Monetaria de Arabia Saudita para utilizar su tecnología en una prueba de «caja de arena». Ya estaba haciendo negocios en el Reino a través de su gran socio en los EAU, Emirates NBD.

La pandemia ha retrasado esa iniciativa, pero no por mucho tiempo. “Queríamos una perspectiva económica más sólida y tenemos la suerte de tener el balance y la liquidez. Nuestras ambiciones en el Reino no disminuyen, sino que se detienen ”, dijo.

El proyecto saudí se reiniciará hacia fines de este año, pero nuevamente el momento exacto dependerá de qué tan rápido se reabrirán las fronteras y los aeropuertos. “Tenemos que tener personal físicamente allí en el terreno”, dijo.

Haslam cree que la mudanza de Network al Reino no debe verse como una amenaza para sus estructuras de pagos existentes o sus sistemas bancarios. “No voy a comercializar allí y llevarme a sus clientes. Soy un facilitador para que proporcionen tecnología digital a bancos e instituciones financieras. Vamos a ayudar a impulsar los cambios de Visión 2030 ”, dijo.

El lanzamiento saudí será la segunda gran expansión internacional de Network desde la OPI. El año pasado, pagó 288 millones de dólares por la empresa de pagos DPO Group con sede en Kenia, principalmente con dinero recaudado a través de la cotización de Londres, para obtener la propiedad del grupo de pagos más grande de África con presencia en 19 países.

“DPO cumple todos los requisitos. Era el primero en nuestra lista de adquisiciones y lo había estado durante algún tiempo ”, dijo Haslam.

Podrían seguir otras adquisiciones, pero es probable que ninguna sea tan grande como DPO, al menos por el momento. El crecimiento de la participación de mercado no depende de la compra de negocios, agregó.

La potencia financiera de las «adquisiciones selectivas» fue una de las razones de la cotización en Londres, así como la «sólida gobernanza y liquidez» de la capital del Reino Unido. “Elegimos la Bolsa de Valores de Londres porque somos una empresa internacional que crece rápidamente. Muchos inversores de mercados emergentes tienen su sede en Londres, y tanto la City como los EE. UU. Tienen un largo historial de comprensión de los sistemas de pago ”, dijo Haslam.

La cotización valoró a Network en unos 2.600 millones de libras esterlinas (3.500 millones de dólares) poco después de que comenzara la negociación de las acciones en abril de 2019, y fue una oportunidad para algunos inversores a largo plazo, incluido Emirates NBD, para cobrar su inversión en Network, aunque ENBD permanece. un accionista con el 5 por ciento de las acciones.

El socio a largo plazo Mastercard posee el 9,9 por ciento de las acciones y tiene el «mismo deseo» de mejorar los sistemas de pagos en la región. Network también tiene relaciones con todas las demás compañías principales de tarjetas de crédito.

La población se comportó inicialmente bien, pero se redujo a la mitad en el período comprendido entre diciembre pasado y abril, cuando los estragos de la pandemia se estaban volviendo evidentes.

Es posible que otras fuerzas también hayan influido en el precio de las acciones. Las empresas con sede en los Emiratos Árabes Unidos estaban siendo objeto de escrutinio por parte de los inversores a medida que surgía el alcance total del fraude de NMC Healthcare; Finablr, otra empresa de pagos financieros de Emirates, también estaba colapsando debido a los vínculos de gestión que compartía con NMC. Mientras tanto, Wirecard, otra empresa de pagos financieros, estaba agonizando después de un ataque de estafadores decididos.

¿Las acciones de Network sufrieron debido a una conexión percibida con estos escándalos? ¿Existe una vulnerabilidad inherente en las empresas de tecnología financiera que las deja propensas a ataques fraudulentos?

Haslam no quiere hablar de casos concretos, más allá de decir que su modelo de negocio era “fundamentalmente diferente” al de la empresa alemana Wirecard. Pero se apresura a señalar otros contrastes entre su empresa y las víctimas del fraude. “Donde Network es diferente es que nuestro negocio no ha surgido de un modelo liderado por el fundador. Contamos con un equipo de expertos que durante muchos años ha trabajado en empresas gobernadas por reguladores del Reino Unido y Estados Unidos, y que están acostumbrados a operar en ese tipo de entorno «.

También se refirió a la larga lista de inversores de primer orden que aparecieron en el registro de acciones en el momento de la OPI. “Ninguno de ellos ha estado vendiendo y todos participaron en la recaudación de fondos para el acuerdo de África”, dijo Haslam.

Parece probable que cuando los aeropuertos abran y los turistas regresen, Network International volverá a la senda de expansión una vez más. ¿Quién sabe cómo será la caja de Spinneys para entonces?

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