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El brazo robótico de la NASA se desborda con el botín del robo del asteroide Bennu

El brazo de muestreo de la nave espacial, llamado Mecanismo de Adquisición de Muestras Touch-And-Go, sobre el sitio de muestreo objetivo durante un ensayo general en abril.

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De la NASA cazador de asteroides Osiris-Rex completó una parte clave de su misión esta semana al lograr atrapar algunas rocas de la superficie del asteroide potencialmente peligroso Bennu, informó la NASA el viernes.

La nave espacial viajó más de 200 millones de millas y cuatro años para chocar brevemente con Bennu, bombardearlo con gas comprimido y recolectar trozos de su superficie. La agencia espacial compartió el miércoles el primer lote de imágenes de la atrevida operación, revelando un momento delicado pero explosivo entre la roca y el robot.

NASA TV informó el martes que el brazo de muestreo robótico de la nave espacial, llamado Mecanismo de adquisición de muestras Touch-and-Go, o Tagsam, aterrizó en Bennu. Durante el breve contacto, realizó lo que equivale a una maniobra cósmica de carterismo. Los planificadores de la misión esperaban que el tiempo total de contacto entre el brazo y el asteroide fuera de menos de 16 segundos. Cuando se publicaron los datos preliminares, mostraron que el período de contacto fue de solo seis segundos, y que gran parte de la recolección de muestras se llevó a cabo solo en los primeros tres.

La nave espacial, que opera en gran parte de forma autónoma debido al retraso de las comunicaciones de 18 minutos con el control de la misión en la Tierra, disparó un bote de gas a través de Tagsam que interrumpió la superficie de Bennu y forzó una muestra al interior del cabezal colector del brazo.

Las fotos tomadas de la cabeza el jueves mostraron que se recolectó tanta muestra que algunas rocas más grandes parecían no poder llegar hasta el interior, encajando una solapa de mylar destinada a sellar el contenedor parcialmente abierto, permitiendo que algunos pequeños trozos de polvo y guijarros se vieran. escapar de nuevo al espacio.

Capturada por la cámara SamCam de la nave espacial el 22 de octubre, esta serie de tres imágenes muestra que la cabeza del muestreador en Osiris-Rex está llena de rocas y polvo recolectados de la superficie de Bennu. También muestran que algunas de estas partículas escapan lentamente del cabezal del muestreador.

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«Bennu continúa sorprendiéndonos con una gran ciencia y también con algunas bolas curvas», dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de ciencia de la NASA, en un comunicado. «Y aunque es posible que tengamos que movernos más rápido para almacenar la muestra, no es un mal problema. Estamos muy emocionados de ver lo que parece ser una muestra abundante que inspirará la ciencia durante décadas más allá de este momento histórico».

Osiris-Rex fue diseñado para aterrizar en una superficie plana y uniforme, pero Bennu es tan rocoso que el equipo no encontró un espacio adecuado. Afortunadamente, Osiris-Rex superó su diseño y pudo realizar su muestreo en un sitio llamado Nightingale, que es tan grande como unos pocos espacios de estacionamiento.


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Osiris-Rex marca una roca

A medida que la nave espacial se acercó y luego pasó dos años orbitando y examinando Bennu, quedó claro que este pequeño mundo es diferente de lo que esperaban los científicos. El equipo esperaba encontrar una serie de superficies arenosas ideales para el muestreo, pero resulta que Bennu es una pila de escombros, con un terreno accidentado sembrado de rocas.

Alrededor de 24 horas después de la operación, la NASA compartió las primeras imágenes de la operación de aterrizaje capturadas por la nave espacial. El Tagsam se coloca en posición y su cabezal de muestreo hace contacto con la superficie de Bennu antes de que se dispare la explosión de nitrógeno. La operación levanta una tonelada de escombros que vuelan alrededor del brazo de adquisición. ¡Es realmente algo!

¡Aterrizaje!

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Aunque el GIF anterior parece relativamente rápido, la operación se desarrolló con mucha más delicadeza. El brazo se bajó a unos 10 centímetros por segundo, mucho más lento que caminar, cuando entró en contacto con el sitio de la muestra.

El objetivo del equipo es recoger unos 60 gramos de polvo, suciedad y guijarros de la superficie de Bennu. Informó el viernes que cree que Osiris-Rex recogió una muestra suficiente y se movió para comenzar a guardarla rápidamente, omitiendo una medición de masa de muestra planificada y cancelando una combustión de frenado para mantener la aceleración de la nave espacial al mínimo.

«Estamos trabajando para mantenernos al día con nuestro propio éxito aquí, y mi trabajo es devolver de manera segura una muestra tan grande de Bennu como sea posible», dijo Dante Lauretta, investigador principal de Osiris-Rex en la Universidad de Arizona.

El equipo Osiris-Rex celebra en el momento del touchdown.

NASA TV

La misión se une a Hayabusa de Japón y Misiones Hayabusa-2 en los anales de la exploración de asteroides. Hayabusa tomó muestras y devolvió una pequeña cantidad de material del asteroide Itokawa, y Hayabusa2 está en el proceso de devolver una muestra significativa de la roca espacial Ryugu.

Una vez almacenada la muestra, el equipo comenzará los preparativos para un largo viaje de regreso a la Tierra, con un aterrizaje planificado en el desierto de Utah en septiembre de 2023.

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