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Kang Juntao está acusado de dirigir una operación que envió ilegalmente tortugas en peligro de extinción desde los EE. UU. A Asia

Kang Juntao, de 24 años, de la ciudad de Hangzhou, China, fue extraditado de Malasia y llegó a Estados Unidos el jueves, donde compareció virtualmente en el Tribunal de Distrito de Estados Unidos en Newark acusado de lavado de dinero. Se encuentra detenido sin derecho a fianza a la espera de ser procesado.

Los fiscales dicen que Kang dirigía la red de contrabando desde China y nunca había puesto un pie en Estados Unidos antes de aterrizar en el Aeropuerto Internacional JFK de Nueva York el jueves, escoltado por funcionarios federales.

Su abogada nombrada por el tribunal, Linda Foster, de la Oficina del Defensor Público Federal de EE. UU., Se negó a comentar sobre el caso. El consulado de la Embajada de la República Popular China en Estados Unidos no respondió de inmediato a las solicitudes de comentarios.

Entre junio de 2017 y diciembre de 2018, Kang dispuso que los intermediarios enviaran tortugas extraídas de los humedales estadounidenses a asociados en Hong Kong y China, según la denuncia presentada en un tribunal federal. Pagó por las tortugas a través de PayPal y bancos estadounidenses, incluido uno en Nueva Jersey, según los fiscales. Las tortugas luego se vendieron a coleccionistas adinerados en Asia por miles de dólares cada una, dependiendo del color, el sexo y la edad. Una sola tortuga de caja norteamericana considerada «colorida» en el comercio de mascotas del mercado negro de Hong Kong alcanza hasta 20.000 dólares, dijeron los fiscales.

La operación de Kang vendió cinco tipos de tortugas, según los investigadores: la tortuga de caja del este, la tortuga de caja de Florida, la tortuga de caja de la costa del Golfo, la tortuga manchada y la tortuga de madera. Los cinco se consideran en peligro de extinción y están protegidos por un tratado internacional firmado por más de 180 países, incluidos Estados Unidos, Malasia y China.

“Esta extradición es una victoria histórica porque [Kang] no es solo el cazador furtivo o el cargador. Él es el que mueve los hilos en China ”, dijo Ryan Connors, un abogado litigante en la sección de delitos ambientales del Departamento de Justicia de Estados Unidos.

Desde China, Kang reclutó y pagó a personas en los Estados Unidos a través de plataformas en línea para mover tortugas y dinero a través de los 48 estados inferiores. Los documentos judiciales muestran que Kang usó PayPal, una plataforma monetaria digital que transfiere dinero entre individuos y entre monedas. Usó Facebook Messenger para reclutar al menos seis «intermediarios» en cinco estados que eran «típicamente estudiantes universitarios de China que buscaban ganar dinero extra», según documentos judiciales.

Uno de esos estudiantes, Haixi Sheng, se declaró culpable de contrabandear tortugas nativas bajo la dirección de Kang mientras estaba inscrito en la Universidad Estatal de Pensilvania. Está en una prisión federal.

La extradición de Kang marca la culminación de una investigación internacional de varios años que rastreó el camino de las tortugas desde las marismas estadounidenses hasta los mercados asiáticos e incluyó el trabajo encubierto de agentes del Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU. El trabajo se hizo más complejo porque Estados Unidos y China no tienen un acuerdo de extradición, dijeron las autoridades.

«Este fue nuestro aterrizaje lunar», dijo Connors, refiriéndose a lo que se necesitó para interceptar a Kang fuera de la jurisdicción de China. “Eliminamos muchos obstáculos temprano. Coordinamos ampliamente con los departamentos de policía e incluso con las aerolíneas «.

Las autoridades estadounidenses vigilaron a Kang para rastrear sus planes de vacaciones para viajar desde China a Indonesia y luego a Malasia, donde ya se había procesado una solicitud de extradición estadounidense, dijo Connors. En enero de 2019, la Policía Real de Malasia, asistida por agentes federales de Estados Unidos, interceptó a Kang en el Aeropuerto Internacional de Kuala Lumpur, donde había aterrizado con su novia de vacaciones. Después de casi dos años bajo custodia de Malasia, Kang fue trasladado a Estados Unidos.

“La dificultad que tenemos es que muchos de estos envíos ilegales de vida silvestre van a personas en China y Hong Kong. Y no tenemos tratados de extradición directa con esos lugares ”, dijo el fiscal federal adjunto Winston Holliday, quien no está involucrado en el caso Kang pero ha procesado a los cazadores furtivos nacionales de tortugas protegidas de los humedales de Estados Unidos. «Los principales delincuentes a veces pueden estar fuera de su alcance», dijo Holliday, «así que hacemos lo que podemos en suelo estadounidense».

Una vez detenido en Malasia, Kang les dijo a los investigadores que su negocio de tortugas le había ayudado a pagar la escuela de medicina y las vacaciones de playa en el sudeste asiático, que fue la forma en que las autoridades pudieron interceptarlo.

Kang llamó la atención de las autoridades por primera vez hace varios años cuando un herpetólogo informó a un agente especial del Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU. El agente, Ryan Bessey, se hizo pasar por un intermediario, comprando y enviando tortugas en peligro de extinción por orden de Kang. Entre junio de 2017 y diciembre de 2018, Bessey envió más de 300 tortugas, la mayoría de un proveedor en Carolina del Norte, a Asia en nombre de Kang, según la declaración jurada de Bessey.

A cambio, Kang envió a Bessey 40 pagos por un total de unos 80.000 dólares durante dos años, incluida una «bonificación» por un trabajo bien hecho, dijeron los investigadores.

Un gran jurado federal acusó a Kang en febrero de 2019 de varios cargos de lavado de dinero. Se enfrenta a hasta 20 años de prisión. “Si solo enfrenta un cargo de tráfico de vida silvestre, es un delito grave de cinco años”, dijo Connors. “Pero el lavado de dinero es un cargo poderoso. Pensamos que la evidencia encajaba con el cargo «.

El tráfico de especies en peligro de extinción es difícil de enjuiciar. Según el informe anual de las Naciones Unidas sobre delitos contra la vida silvestre, el crecimiento de las ventas de mascotas legales e ilegales en línea ha permitido a los traficantes conectarse mejor con nuevos compradores y cómplices en todo el mundo. La cooperación transfronteriza es fundamental para acabar con el crimen organizado que daña la vida silvestre, según el informe.

El caso Kang marca un progreso en la lucha más amplia del gobierno de los Estados Unidos contra los crímenes globales contra la vida silvestre. “Hay todo tipo de delitos ambientales que se cometen a través de las redes sociales”, dijo Meredith Gore, científica conservacionista de la Universidad de Maryland que estudia el tráfico de vida silvestre. «También diré que las autoridades policiales usan las redes sociales … para prevenir y responder a este tipo de cosas también».

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