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La investigación de Gaetz incluye el escrutinio de la posible corrupción pública vinculada a la industria de la marihuana medicinal

Los fiscales de la Sección de Integridad Pública del Departamento de Justicia están examinando si Gaetz aceptó obsequios, incluidos viajes y escoltas pagadas, a cambio de favores políticos, dijeron las fuentes.

Ni Gaetz ni Pirozzolo han sido acusados ​​por funcionarios del Departamento de Justicia de irregularidades ni acusados ​​de ningún delito.

CNN informó la semana pasada que Gaetz asistió a fiestas en el área de Orlando con otros prominentes funcionarios republicanos que involucraban a mujeres jóvenes, drogas y sexo, según dos mujeres que asistieron. Desde entonces, CNN se enteró de que uno de los asociados de Gaetz, Joel Greenberg, un excomisionado de impuestos del condado acusado el año pasado de múltiples cargos federales, ha estado proporcionando a los investigadores federales información sobre estas partes y encuentros que él y Gaetz tuvieron con mujeres a quienes se les dio dinero en efectivo o regalos a cambio de sexo.

Según los recibos revisados ​​por CNN, Gaetz y Greenberg utilizaron aplicaciones de pago digital para enviar cientos de dólares a al menos una mujer que asistió a las fiestas.

Gaetz ha negado haber pagado por sexo y durante las últimas semanas ha tratado de enmarcar las acusaciones en su contra como resultado de prejuicios políticos en el sistema judicial y los medios de comunicación.

También ha acusado a los investigadores de convertir su generosidad hacia las mujeres en algo criminal.

«Proporcionar vuelos y habitaciones de hotel a personas mayores de edad con las que estás saliendo no es un delito», dijo Gaetz en una entrevista con Fox News a fines del mes pasado.

Un portavoz de Gaetz le dijo a CNN: «Matt Gaetz es un experto en políticas desde hace mucho tiempo en el tema y aprobó una legislación sobre el tema desde 2013. Sugerir que necesitaba que alguien más lo empujara es ridículo».

Un abogado que representa a Pirozzolo se negó a comentar.

Los detalles sobre el aspecto de pago por juego relacionado con la marihuana de la investigación brindan una nueva perspectiva de la investigación, que se ha llevado a cabo en gran parte en secreto desde el año pasado. Los informes de que agentes federales incautaron el teléfono de Gaetz y el de una ex novia este invierno son indicativos de la seriedad de la búsqueda de pruebas por parte del gobierno.

Amigos de Florida

Pirozzolo, cirujano de manos de Orlando y piloto aficionado, se ha convertido en los últimos años en una figura muy conocida en el Capitolio del estado de Florida en Tallahassee y en un activo defensor de la marihuana medicinal en el estado. Según el Orlando Sentinel, Pirozzolo ha voluntario como «médico del día» para legisladores y empleados en el Capitolio estatal 30 veces desde 2011.
En esta captura de pantalla del video, el Dr. Jason Pirozzolo de Orlando Hand Surgery Associates explica el codo de tenista y proporciona ejercicios para la rehabilitación.

En 2018, Pirozzolo pagó $ 50,000 para ser incluido como presidente de una recepción para el entonces candidato a gobernador republicano Ron DeSantis, según un anuncio del evento. También contribuyó a la campaña del Congreso de Gaetz, aunque de forma más modesta. Los registros muestran que Pirozzolo hizo un par de contribuciones de $ 1,000 a Gaetz en 2016 y 2017.

La conexión entre Gaetz y Pirozzolo se remonta a años. En el libro de Gaetz de 2020, «Firebrand», se refirió a Pirozzolo como uno de «mis mejores amigos». El acceso de Pirozzolo al congresista se muestra en un video de 2018 visto por CNN en el que se lo ve aterrizando un helicóptero cerca de su enorme casa en un suburbio de Orlando y Gaetz emerge como su pasajero. Los dos hombres son recibidos calurosamente por varias mujeres, una de las cuales abraza a Gaetz.

En 2014, Gaetz, entonces representante estatal en Florida, presentó una legislación sobre marihuana medicinal. El proyecto de ley, cuya versión finalmente se convirtió en ley, permitió a los residentes y médicos de Florida acceder a una cepa de marihuana no eufórica que está diseñada para ayudar a aliviar síntomas como convulsiones. También se puede utilizar para tratar a pacientes que padecen dolencias como el cáncer o la enfermedad de Lou Gehrig.

Una semana después de la aprobación de la legislación, Pirozzolo lanzó una empresa de consultoría de marihuana medicinal, como informó por primera vez el Orlando Sentinel.

Dos años después, en 2016, Pirozzolo cofundó un grupo de defensa llamado American Medical Marijuana Physicians Association. El grupo dice que se dedica a educar a los médicos sobre la marihuana medicinal y a ampliar la investigación sobre su uso seguro, incluso como una alternativa para el manejo del dolor a los opioides.

Gaetz ha asistido o hablado en eventos de AMMPA al menos dos veces en los últimos años, según publicaciones en las redes sociales y una entrevista con un ex miembro del grupo. También honró a la junta directiva de la AMMPA desde la Cámara de Representantes en 2018 por ser «instrumental» en la concienciación sobre la marihuana medicinal como una opción de tratamiento válida.

Gaetz va a Washington

Poco después de llegar a Washington en 2017, Gaetz comenzó a introducir legislación relacionada con la marihuana medicinal, aunque ninguna tuvo éxito en última instancia. En abril de ese año propuso una ley para clasificar la marihuana como sustancia controlada de la Lista III, lo que aliviaría las restricciones federales de marihuana relacionadas con las recetas médicas y la investigación.

El representante Matt Gaetz, republicano de Florida, interroga a los testigos en una audiencia del Comité Judicial de la Cámara sobre el juicio político al presidente Donald Trump, el 4 de diciembre de 2019.

Un año después, en abril de 2018, Gaetz presentó la Ley de Investigación de Cannabis Medicinal, un proyecto de ley diseñado para establecer un nuevo proceso de registro separado para los fabricantes de cannabis para investigación.

Antes de presentarlo, Gaetz entregó personalmente un borrador completamente escrito del proyecto de ley a su personal, dijo una fuente a CNN, lo que sugiere que el personal de Gaetz no jugó un papel en su elaboración. La legislación se superponía significativamente con la agenda que el grupo de Pirozzolo había estado presionando para aliviar las limitaciones federales en la investigación sobre la marihuana medicinal.

Tres meses después de que Gaetz presentara el proyecto de ley, Pirozzolo apareció en un podcast llamado Ganjapreneur para hablar sobre la necesidad de levantar las restricciones a la investigación médica de la marihuana. Destacó a Gaetz por sus esfuerzos en el Congreso.

«El congresista Matt Gaetz está trabajando en una legislación en Washington, DC, que ayudará a facilitar la investigación a nivel nacional», dijo a los oyentes.

En 2019, Gaetz reintrodujo su proyecto de ley en la Cámara y publicó un comunicado de prensa que se hacía eco de algunos de los mismos puntos que Pirozzolo había hecho en el podcast. La Cámara aprobó por votación de voz un proyecto de ley diferente que amplía la investigación de la marihuana medicinal del representante Earl Blumenauer, un demócrata de Oregon, en diciembre. Gaetz fue copatrocinador.

El congresista, el médico y una ex modelo

Una persona convocada para testificar por los fiscales federales en Florida el verano pasado tiene conexiones con Gaetz, Pirozzolo y Greenberg. Megan Zalonka, ex modelo y amiga de Gaetz, trabajó simultáneamente tanto para Pirozzolo como para Greenberg, el ex comisionado fiscal acusado que se encuentra actualmente en la cárcel. Zalonka fue citado a declarar en agosto por el mismo fiscal que había acusado a Greenberg dos meses antes, según muestran los registros.

No hay indicios de que la citación estuviera relacionada con Gaetz.

En 2018, Zalonka comenzó a trabajar como director de comunicaciones del grupo AMMPA de Pirozollo. Al mismo tiempo, se contrató para proporcionar servicios de relaciones públicas en la oficina del recaudador de impuestos del condado de Seminole dirigida por Greenberg.

Una revisión posterior cuestionó $ 7,000 en pagos a la compañía de Zalonka por parte de Greenberg. Una auditoría realizada por una firma privada para la oficina del recaudador de impuestos del condado de Seminole el año pasado incluyó los pagos en una lista de «compras cuestionadas o no contabilizadas».

Un portavoz de la oficina del recaudador de impuestos dijo que la oficina no tiene registro de ningún trabajo que la compañía, MZ Strategy, haya hecho para Greenberg.

Zalonka jugó un papel muy visible con AMMPA, apareciendo a menudo en fotos en los eventos del grupo, incluido uno con Gaetz. Zalonka también tenía una conexión personal con el congresista. Gaetz tomó a Zalonka como una cita para múltiples funciones políticas en Florida que se remontan al menos a 2019, según una persona familiarizada con el asunto. Los dos también intercambiaron mensajes de Instagram sobre una reunión que involucra a Zalonka, un compañero masculino y Gaetz y su prometida y planea hacerlo nuevamente. En el video del helicóptero visto por CNN, Zalonka se encuentra entre las mujeres que saludan a Gaetz y Pirozzolo.
Zalonka no ha sido acusado de irregularidades. Varios intentos de CNN de comunicarse con ella a través de llamadas telefónicas, mensajes de texto y visitas en persona a direcciones vinculadas a ella no tuvieron éxito.

Otra persona cuya asociación con Gaetz y su círculo de amigos está bajo escrutinio por parte de los investigadores es Chris Dorworth, exrepresentante del estado de Florida.

'No es un jugador de equipo': los republicanos se mantienen alejados de Gaetz en medio de una investigación del Departamento de Justicia

A principios de este mes, Dorworth renunció a una destacada firma de cabildeo después de que The New York Times informara que su nombre había aparecido en la investigación de Gaetz en relación con un supuesto plan para presentar a un supuesto candidato fantasma en una elección local.

Dorworth ha negado haber actuado mal y anteriormente le dijo a CNN que no recordaba haber hablado con Gaetz sobre la postulación de un tercer candidato y señaló que no creía que hubiera sido ilegal si sucediera. Antes de renunciar, Dorworth era un cabildero registrado para varios clientes, incluida una empresa de cannabis con sede en Florida que abrió su primer dispensario después de que la Legislatura de Florida aprobó el proyecto de ley de marihuana patrocinado por Gaetz en 2014.

Según varias personas familiarizadas con el asunto, Dorworth asistió a algunas de las fiestas en las que Gaetz estuvo presente. Dorworth no respondió a una solicitud para comentar sobre su asistencia a esas fiestas. No ha sido acusado de ningún delito.

Un panorama financiero confuso

No está claro qué es lo que Pirozzolo puede ganar económicamente con la flexibilización de las leyes sobre la marihuana. Ha sido descrito en la cobertura de noticias anterior en Florida como un «inversionista de marihuana». Pero hay poca información disponible públicamente que detalle su participación financiera precisa en la industria. Los registros muestran que en 2018, una empresa que Pirozzolo formó con un colega médico adquirió una participación, luego valorada en 2,1 millones de dólares, en una empresa de marihuana medicinal con sede en Miami llamada Cansortium Holdings. No está claro qué fue de su inversión.

Además, Pirozzolo formó dos empresas vinculadas al grupo AMMPA, según documentos presentados ante el secretario de estado de Florida. Un ex socio comercial le dijo a CNN que Pirozzolo también tiene una empresa de consultoría que ayuda a las empresas relacionadas con la marihuana a adquirir licencias del estado.

En el podcast Ganjapreneur, Pirozzolo le dijo al presentador TG Branfalt que veía a AMMPA a la vanguardia de la defensa de la marihuana medicinal.

«Vamos a reunir algunas pruebas e investigaciones para ver si podemos hacer avanzar con seguridad esta industria», dijo Pirozzolo.

Señaló que la ley de Florida impone restricciones a los médicos para que no se beneficien económicamente de las referencias a dispensarios de marihuana medicinal o de participaciones en la propiedad en el lado de la oferta del negocio.

«Una forma de mitigar el riesgo aquí en el estado de Florida es evitar cualquier situación que pudiera resultar en una percepción de incorrección», dijo Pirozzolo.

Esta historia se ha actualizado para incluir un comentario de un portavoz de Gaetz.

Curt Devine, Ryan Nobles y Jeremy Herb de CNN contribuyeron a este informe.

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