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La mega sequía antigua puede explicar los ‘milenios perdidos’ de la civilización en el sudeste asiático | Ciencias

Laos ahora es húmedo y verde, pero los nuevos hallazgos sugieren que experimentó una mega sequía de 1000 años que comenzó hace unos 5000 años.

fbxx / iStock.com

Por Charles Choi

Una mega sequía que duró más de 1000 años pudo haber asolado el sudeste asiático hace 5000 años, lo que provocó cambios dramáticos en las civilizaciones regionales, sugiere un nuevo estudio de las rocas de las cuevas en el norte de Laos. Los investigadores creen que la sequía comenzó cuando el secado del distante desierto del Sahara interrumpió las lluvias monzónicas y provocó sequías en el resto de Asia y África.

Durante años, los arqueólogos que estudian el sudeste asiático continental, un área que abarca la actual Camboya, Laos, Myanmar, Malasia, Tailandia y Vietnam, han estado desconcertados por lo que ellos llaman «los milenios perdidos», un período de hace aproximadamente 6000 a 4000 años. con poca evidencia de asentamientos humanos. La arqueóloga de la Universidad de Pensilvania Joyce White, coautora del nuevo artículo, dice que ella y otros pensaron durante mucho tiempo que esto se debía a que los investigadores aún no habían identificado dónde vivían las personas de la época. Ahora, cree que los asentamientos podrían estar desaparecidos porque una mega sequía devastó a sus poblaciones y las obligó a buscar agua en otros lugares.

Para recrear el clima de esa época, White y sus colegas investigaron estalagmitas en Tham Doun Mai, una cueva en el norte de Laos. Las estalagmitas son pilares de roca ahusados ​​que se elevan desde el suelo de las cuevas; crecen lentamente a medida que el agua rica en minerales gotea de los techos de las cuevas, a menudo después de la lluvia. Al analizar el contenido de la roca depositada lentamente, los investigadores pueden medir no solo la edad de la roca, sino también qué tan húmeda estaba en ese momento.

El primer radioisótopo de los científicos data de secciones de tres estalagmitas desde hace 9500 a 700 años. A continuación, examinaron los isótopos de oxígeno en las rocas para ver cómo las lluvias podrían haber variado durante esos tiempos. Cuando llueve, las gotas que contienen isótopos pesados ​​de oxígeno 18 aterrizan antes que las que contienen isótopos más ligeros de oxígeno 16. Los aguaceros frecuentes sueltan ambos isótopos, pero los lugares áridos que solo ven lluvias puntuales tienden a carecer de oxígeno ligero. Al buscar capas de estalagmitas enriquecidas con oxígeno-18, los investigadores pudieron identificar los momentos en que el clima era seco.

El paleoclimatólogo Michael Griffiths recolecta una muestra de crecimiento de calcita que se precipitó en una placa de vidrio que se dejó en la cueva Tham Doun Mai en Laos durante 2 años.

Kathleen Johnson

Los investigadores encontraron que la lluvia en la cueva fue relativamente constante durante más de 4000 años antes de disminuir abruptamente entre aproximadamente 5100 y 3500 años atrás. Eso sugiere que la región puede haber experimentado una sequía prolongada, hasta ahora no reconocida, que duró más de 1 milenio, informan los investigadores este mes en Comunicaciones de la naturaleza.

Si es así, puede haber sido parte de una serie más grande de megasequías que afectaron a África y Asia hace entre 5000 y 4000 años, dice la coautora del estudio Kathleen Johnson, paleoclimatóloga de la Universidad de California en Irvine. Durante este tiempo, las civilizaciones de Asia occidental y Oriente Medio atravesaron grandes cambios, como el colapso del Imperio acadio de Mesopotamia y el abandono de ciudades en el valle del Indo. El cambio climático, que algunos han denominado el «evento de 4,2 kilo años», es la base del Meghalayan, una nueva era geológica controvertida. Coincidió con el fin del Sáhara Verde, y puede que fuera el resultado de él, cuando el norte de África, que alguna vez fue verde, se convirtió en un desierto.

Para determinar si la desertificación africana podría estar relacionada con la mega sequía del sudeste asiático, los investigadores simularon el clima antiguo, incorporando interacciones entre los océanos, la atmósfera, el polvo y la vegetación. Descubrieron que el secado del Sahara podría haber aumentado el polvo en el aire, empujando al Océano Pacífico a un ciclo prolongado similar a El Niño que interrumpió las lluvias monzónicas de verano del sudeste asiático continental. Esto, a su vez, podría haber provocado una mega sequía en grandes franjas del sudeste asiático e inundaciones en todo el este de Asia. Esto fue, en esencia, «una redistribución de la humedad en Asia», dice Michael Griffiths, paleoclimatólogo de la Universidad William Paterson y autor principal del estudio.

Raymond Bradley, paleoclimatólogo de la Universidad de Massachusetts, Amherst, dice que el nuevo estudio sugiere que el evento de 4,2 kilo años, que muchos consideran un cambio climático abrupto, puede haber sido parte de una tendencia más amplia que comenzó aproximadamente 800 años antes. Espera que el nuevo estudio estimule a los investigadores a revisar registros bien fechados de otras regiones de Asia para ver dónde y cuándo ocurrieron cambios climáticos similares. “Solo entonces podremos tratar de averiguar por qué ocurrieron tales cambios y cómo podrían o no estar relacionados con los cambios sociales”.

Con ese fin, Griffiths y su equipo planean explorar cuevas en Vietnam y Tailandia para ver mejor el período. Y sus respuestas también pueden informar las proyecciones climáticas modernas, dice. «Quizás estudiar el pasado pueda ayudar a iluminar nuestra situación actual de nuevas formas».

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