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Las aplicaciones de rastreo de contactos de coronavirus prometieron grandes y no cumplieron

California lanzó una aplicación de rastreo de contactos COVID-19 esta semana, y los funcionarios, incluido el CEO de Apple, Tim Cook, la promocionaron como un avance que ayudaría a frenar el aumento continuo de casos. Usar la aplicación será fácil. Medir si la aplicación puede ofrecer resultados será más difícil.

Nueve meses después de que Apple y Google anunciaran por primera vez su asociación, el papel de las aplicaciones de rastreo de contactos en la reducción de la transmisión viral sigue siendo difícil de medir. Relativamente pocas personas han descargado las aplicaciones y debido al enfoque de las aplicaciones en la privacidad, puede ser casi imposible cuantificar qué tan bien pueden ayudar a prevenir enfermedades.

“Me parece que corresponde a quienes están detrás de estos esfuerzos mostrar evidencia de que están teniendo algún efecto”, dice Ryan Calo, profesor de derecho y director del Laboratorio de Políticas Tecnológicas de la Universidad de Washington. «Hasta ahora, personalmente no estoy convencido de que haya habido algún tipo de demostración significativa de eficacia».

Cada uno de los estados gastó cientos de miles de dólares para desarrollar estas aplicaciones de rastreo de contactos, renombradas durante el verano como aplicaciones de notificación de exposición. El de Nueva York costó $ 700,000, por ejemplo, mientras que el de Virginia tenía un precio de $ 229,000. Las aplicaciones fueron diseñadas para complementar los esfuerzos estatales para rastrear y detener manualmente la propagación de COVID-19. Cualquiera que diera positivo por el coronavirus aún, idealmente, recibiría una llamada telefónica de un rastreador de contactos. Los rastreadores de contacto preguntarían con quién habían interactuado durante el tiempo en que pudieron haber sido contagiosos y les pedirían a esas personas que se pusieran en cuarentena o se hicieran la prueba del coronavirus.

El rastreo de contactos manual no es perfecto: los rastreadores de contactos solo pueden encontrar a las personas con las que una persona enferma sabe que estaban en contacto, y el proceso puede ser lento. Esa es la brecha que las aplicaciones de rastreo de contactos automatizados pretenden llenar. En teoría, dejarían que alguien que arrojara un resultado positivo alertaría a los extraños con los que estuvieron en un largo viaje en metro oa los empleados de la tienda de comestibles con los que interactuaron de que habían estado expuestos al virus. Y sucedería rápido: decirle a la aplicación que dio positivo en la prueba notificaría automáticamente a esos contactos, sin esperar a que llamara un rastreador.

Hay un problema importante: todo el escenario depende de que mucha gente descargue la aplicación. Los extraños en el metro tienen que usarlo para que puedan beneficiarse de una alerta. Si solo un puñado de personas activa las notificaciones de exposición, las posibilidades de que las personas aleatorias con las que interactúan en su vida diaria también tengan el sistema en funcionamiento son bastante bajas.

En muchos estados, la adopción ha sido lenta. En Nueva York, por ejemplo, solo alrededor del 5 por ciento de las personas han descargado COVID Alert NY, que se lanzó a principios de octubre. Menos de 3.000 de las 180.000 personas que dieron positivo desde el lanzamiento de la aplicación la tenían instalada, y solo alrededor de 800 personas fueron notificadas de una exposición. La aplicación de Nevada fue instalada por alrededor del 4 por ciento de la población, dijo un portavoz. El borde. Aproximadamente el mismo porcentaje de la población de Michigan usa MI COVID Alert, y solo 142 personas han informado resultados positivos de las pruebas, según un portavoz.

Virginia, el primer estado en lanzar una aplicación de notificación de exposición, ha tenido más éxito: alrededor del 10 por ciento de la población, y alrededor del 20 por ciento de la población entre las edades de 18 y 65 que posee teléfonos inteligentes, usa la aplicación, un portavoz del departamento de salud dicho The Verge. La aplicación de Colorado también es más popular: el 20 por ciento de la población la usa, según un comunicado del Centro de Operaciones de Emergencia del estado.

Los números informados por los estados todavía están muy por debajo de los niveles necesarios para hacer mella en la pandemia, sugiere el análisis. Se necesitaría alrededor del 60 por ciento de la población utilizando un sistema de rastreo de contactos digital para detener la transmisión de COVID-19, según un estudio de un equipo de la Universidad de Oxford. Otros estudios encontraron que se necesitaría ese nivel o más de adopción, junto con otras medidas de salud pública, para controlar los brotes.

“No esperaríamos un efecto enorme basado en el tipo de absorción del 20 o 30 por ciento. Sería un efecto pequeño ”, dice Isobel Braithwaite, investigadora clínica en salud pública del University College London y autora de una revisión del rastreo automático de contactos. No es todo o nada, dice ella; un pequeño efecto aún podría empujar la transmisión hacia abajo algunos puntos porcentuales y evitar que las personas se enfermen. Otro estudio aún no publicado de Google y la Universidad de Washington encontró que si el 15 por ciento de las personas en un condado del estado de Washington usaran una aplicación de notificación de exposición, las infecciones podrían disminuir en un 8 por ciento.

“He llegado a pensar en ello en términos de un espectro, en el que se aumenta el beneficio con un mayor nivel de captación. Pero incluso a niveles bajos, todavía hay algunos beneficios ”, dice Braithwaite.

El estudio de la Universidad de Washington muestra que incluso a niveles bajos, las aplicaciones tienen cierta utilidad, dice Mike Reid, profesor asistente de enfermedades infecciosas en la Universidad de California, San Francisco, que trabaja con el Departamento de Salud Pública de San Francisco en seguimiento de contactos. “Mi sensación es que hay que aprovechar cualquier cosa que pueda ayudarnos a reducir la transmisión”, dice. COVID-19 se propaga de manera exponencial, por lo que es importante eliminar incluso una posible infección. “Cada vez que llega a un caso y los ayuda a comprender su necesidad de aislarse, sabe que previene miles de infecciones posteriores”, dice Reid.

El desafío es que los investigadores no pueden distinguir si las aplicaciones realmente están previniendo esas infecciones. La mayor parte de la investigación sobre la forma en que la tecnología de notificación de exposición cambia la trayectoria de un brote se basa en modelos, incluidos los estudios de la Universidad de Oxford y la Universidad de Washington. Los expertos utilizan datos y estimaciones para determinar qué podría suceden si un cierto número de personas descarga una aplicación, según lo que saben sobre la forma en que se propaga COVID-19 y cómo funciona normalmente el rastreo de contactos. Pero no rastrean el progreso de las aplicaciones para averiguar qué terminó sucediendo realmente.

La aplicación de notificación de exposición en el Reino Unido.
Foto de Yui Mok / PA Images a través de Getty Images

Google y Apple hicieron un gran esfuerzo al priorizar la privacidad y la seguridad al desarrollar las aplicaciones. Querían minimizar la preocupación de que las empresas estuvieran rastreando el paradero de los usuarios, por lo que ninguna de la información recopilada por la aplicación es identificable. Pero al reducir la cantidad de datos que recopilan, no existe una manera fácil de evaluar cómo funcionan realmente estos programas de notificación de exposición una vez que se implementan.

“Por la naturaleza misma de cómo se hacen en términos de priorizar la privacidad, es muy difícil evaluar realmente su impacto”, dice Reid.

El Reino Unido inicialmente intentó desarrollar su propia aplicación de rastreo de contactos fuera del sistema de Google y Apple, que habría recopilado más información sobre el uso. «Se movieron hacia el enfoque de Apple y Google que preservaba la privacidad para un despliegue nacional más amplio, debido a consideraciones políticas y de percepción pública», dice Braithwaite. «Eso hace que estudiar el efecto sea mucho, mucho más difícil».

Los investigadores no saben, por ejemplo, cuántas de las personas que reciben notificaciones en las aplicaciones siguen las pautas de aislamiento o se hacen la prueba de COVID-19. Tampoco saben cuántas de las personas que reciben notificaciones son personas que no habrían sido marcadas por un rastreador de contactos manual. «Tienes que ver si hay situaciones en las que nunca se habrían enterado», dice Calo. Una evaluación sólida determinaría cuántas veces alguien estuvo en una situación en la que recibió una notificación de un extraño, en realidad se aisló y terminó desarrollando síntomas.

Eso es clave para evaluar si las aplicaciones valieron la pena la inversión, argumenta Calo. “Nunca se hubieran puesto en cuarentena ni se hubieran hecho pruebas, y de esa manera salvamos a mucha gente”, dice. «Y luego hay que comparar ese número con los números de cuánto se pagó por la aplicación».

Para Braithwaite, incluso una pequeña caída en la transmisión de virus compensaría los millones de dólares que se necesitaron para desarrollar y lanzar aplicaciones de notificación de exposición. “Estamos ganando un poco más de tiempo hasta la vacuna al suprimir ligeramente la transmisión”, dice. No tener pruebas claras no es una razón para ignorar las aplicaciones, dice. Los investigadores tardaron tiempo en estudiar qué tan bien las máscaras ayudaron a frenar la propagación del coronavirus, señala, pero los expertos en salud pública aún pidieron a todos que las usaran mientras ese proceso estaba en curso. «Tampoco tenemos ninguna evidencia de que no funcionen».

No hay precedentes para el uso de este tipo de tecnología como parte de una respuesta de salud pública a cualquier enfermedad, dice Reid. Nunca se había usado antes y se desarrolló en medio de una pandemia. Su uso contra COVID-19 es, de alguna manera, solo una prueba. A pesar de las intensas dificultades con los datos, es probable que los investigadores aún intenten analizar la eficacia con la que redujeron la transmisión viral, tal vez comparando la propagación del coronavirus en áreas con una aplicación con las que no, dice Braithwaite. Tener al menos una pista sobre las respuestas ayudará a la toma de decisiones de salud pública en el futuro.

«Las lecciones que aprenderemos afectarán la forma en que respondemos a futuras pandemias», dice Reid. «Creo que evaluar su impacto en este momento y determinar si esto será parte de nuestro plan para responder a futuras pandemias es fundamental».

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