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Las exportaciones de petróleo de Irán y las existencias de uranio aumentan a medida que la política de ‘máxima presión’ de la administración Trump golpea un muro

El primer elemento fue una prueba más del progreso de Irán en la acumulación del combustible fisible utilizado para producir energía nuclear y, potencialmente, bombas nucleares. El segundo reveló enormes lagunas en la estrategia del presidente Trump para detener ese avance. Durante el verano, la administración hizo una demostración de incautar carga de varios otros petroleros en el mar en un intento por disuadir a Irán de intentar vender su petróleo en el extranjero. Sin embargo, el comercio de petróleo de Irán, al igual que su producción de combustible nuclear, está aumentando nuevamente.

La administración Trump está entrando en sus últimos meses con una serie de nuevas sanciones destinadas a presionar económicamente a Irán. Pero en casi todos los aspectos, los esfuerzos parecen estar fallando. Los petroleros que llegaron a Venezuela en las últimas semanas son parte de una flotilla de barcos que, según los analistas, ahora transportan silenciosamente un millón de barriles de petróleo y gas iraní con descuento al día a clientes ansiosos desde el Medio Oriente hasta América del Sur y Asia, incluida China.

El volumen representa un aumento de más de diez veces desde la primavera, dicen los analistas, y señala lo que los expertos ven como un debilitamiento significativo de las sanciones de «máxima presión» impuestas por la administración Trump desde que se retiró del acuerdo nuclear con Irán en 2018.

Otros países, muchos de ellos desdeñosos del unilateralismo de Trump sobre Irán, están mostrando una creciente renuencia a hacer cumplir las restricciones, incluso cuando Irán se embarca en una nueva expansión de su arsenal de uranio, según analistas de la industria y funcionarios de inteligencia, algunos de los cuales hablaron sobre la condición. de anonimato para discutir evaluaciones sensibles.

Como resultado, se espera que Trump deje al presidente electo Joe Biden con una crisis que es peor, en casi todos los aspectos, que cuando fue elegido hace cuatro años: un gobierno iraní que está superando los límites de su programa nuclear, mientras que La influencia diplomática y económica de Washington declina constantemente.

«El régimen de Teherán ha enfrentado la ‘máxima presión’ con su propia presión», dijo Robert Litwak, vicepresidente senior del Centro Internacional para Académicos Woodrow Wilson, con sede en Washington, y autor de «Managing Nuclear Risks», un libro sobre cómo contrarrestar las amenazas de proliferación. . Lejos de detener los avances nucleares de Irán, dijo Litwak, las políticas de la administración han «aislado diplomáticamente a Estados Unidos, no a Irán».

El debilitamiento de la presión de las sanciones le da a Irán más tiempo para lidiar con sus aún formidables desafíos económicos, sin perder un paso en su intento de recrear los activos de uranio que había renunciado bajo los términos del acuerdo nuclear, dijeron funcionarios de inteligencia y expertos de la industria. . La semana pasada, la Agencia Internacional de Energía Atómica informó a los estados miembros en un documento confidencial que las existencias de uranio poco enriquecido de Irán se han incrementado a casi 8,000 libras, más de 12 veces el límite establecido por el acuerdo nuclear de 2015. Los funcionarios iraníes justifican la violación señalando que fue Washington, no Teherán, quien se alejó del acuerdo.

Incluso entre los aliados incondicionales de Estados Unidos en Europa y Asia, la consternación por el enfoque de Trump ha enfriado el apoyo al tipo de boicot económico ampliamente aplicado que podría empujar a Irán a cambiar su comportamiento, dijeron analistas.

«Muchos ojos pueden desviarse ahora» cuando se trata de trampas iraníes en las sanciones, dijo Eric Lee, estratega energético de Citigroup en Nueva York. «Muchos países están frustrados con el unilateralismo de Estados Unidos, incluso aquellos que tienen dudas sobre Irán».

‘Solo trueque’

El mensaje transmitido a Irán durante el verano fue todo menos sutil. En un movimiento muy inusual, la Armada de los Estados Unidos confiscó el cargamento de cuatro petroleros que supuestamente transportaban petróleo iraní, incluido el Bella, de 600 pies de largo, un buque de propiedad griega que navega bajo bandera liberiana.

Tanto Irán como el destinatario previsto, Venezuela, están bajo sanciones económicas de Estados Unidos, y la decisión de confiscar y vender el petróleo tenía como objetivo disuadir a los gobiernos y a las compañías navieras de hacer negocios con cualquiera de los dos. “Estados Unidos sigue comprometido con nuestras campañas de máxima presión contra Irán y [the Venezuelan] Regímenes de Maduro ”, dijo la portavoz del Departamento de Estado Morgan Ortagus.

Sin embargo, cualquier pausa en el comercio entre los países era temporal en el mejor de los casos. Venezuela e Irán son socios comerciales desde hace mucho tiempo: Venezuela, que es un productor de petróleo, depende de Irán para los productos refinados del petróleo como la gasolina, y los dos rápidamente encontraron otras compañías de petroleros dispuestas a arriesgar el viaje. Entre los cuatro petroleros vistos viajando o regresando de Venezuela en las últimas semanas se encontraba el Horse de bandera iraní, un barco masivo de la longitud de un portaaviones de clase Nimitz, según TankerTrackers.com, una empresa privada que monitorea los envíos de petróleo alrededor. el mundo.

El Caballo arrojó 2 millones de barriles de condensado de gas iraní, un líquido de color pajizo que se usa como diluyente del crudo lodoso de Venezuela, y recogió 2 millones de barriles de petróleo venezolano para vender en el extranjero, dijo el cofundador de TankerTrackers, Sam Madani. El barco rodeó el Cuerno de África a principios de la semana pasada en su viaje de regreso a Irán.

“Esto es puro trueque”, dijo Madani sobre el comercio de Irán con los asediados venezolanos. “Necesitan deshacerse de estas cosas. Lo envían a Venezuela, que es perfecto, porque mejora su producción de petróleo. Y a cambio, obtienen el petróleo de Venezuela y pueden vendérselo a China ”.

Sin embargo, a pesar de su prominencia, el tráfico de petroleros entre Irán y Venezuela es solo una faceta de un comercio ilícito que ha crecido en tamaño y sofisticación durante el año pasado. Obtener cifras confiables para la industria petrolera de Irán es difícil, pero varios analistas independientes calcularon que Teherán exportó una media de 1,2 millones de barriles de petróleo al día en septiembre y casi lo mismo en octubre. Eso es menos de la mitad de la cantidad de petróleo que vendía Teherán en 2018, pero es dramáticamente más alta que los 70.000 barriles reportados en abril, cuando Irán se enfrentaba simultáneamente a las sanciones de la administración Trump y la devastadora pandemia de coronavirus.

Algunos de los socios de Irán ya no intentan mantener en secreto las transacciones. Desde el verano, Irán se ha vuelto cada vez más abierto sobre su comercio con China, que ahora informa públicamente una parte de sus importaciones de petróleo iraní, desafiando la amenaza de la administración Trump de tomar represalias contra los gobiernos que permiten el comercio con Teherán.

Pero Irán oculta la mayor parte de su comercio de petróleo mediante subterfugios, con prácticas que van desde lo simple (cambiar los nombres y registros de los petroleros) hasta lo complejo y peligroso, como las transferencias clandestinas de petróleo crudo o gas licuado de petróleo entre buques al aire libre mar.

Unidos contra Irán Nuclear, un grupo de defensa de Washington que monitorea el comercio ilícito de petróleo de Irán, obtuvo fotografías aéreas que muestran a cuatro buques presuntamente involucrados en transferencias ilegales de petróleo iraní de barco a barco en octubre. En otros cinco casos, se vio a barcos extranjeros recogiendo gas licuado de petróleo iraní y transfiriendo el combustible a otros barcos con destino a puertos chinos. Las fotografías son parte de un informe que la UANI publicará esta semana.

Los petroleros involucrados en los intercambios generalmente apagan sus transpondedores, las radiobalizas automáticas que utilizan los barcos para identificarse entre sí en el mar. Algunos se involucran en «spoofing», una especie de juego de conchas en el mar en el que los barcos cambian sus transpondedores para que sea más difícil para los forasteros saber adónde va el petróleo. En otros casos, los propietarios de un petrolero simplemente cambian el nombre del barco o vuelven a registrar el barco bajo la bandera de un país diferente.

“Es un mundo muy turbio”, dijo Daniel Roth, director de investigación de la UANI, quien coescribió el informe con Claire Jungman, jefa de personal de la UANI. “Hay muchos saltos de banderas que continúan. Los propietarios cambian los nombres y los registros en un abrir y cerrar de ojos «.

Todas las rutas marítimas conducen a China

Una parte sustancial del petróleo del mercado negro eventualmente termina en refinerías en China, a menudo después de pasar por intermediarios en Malasia y otros países del este de Asia, dicen los analistas. Gran parte del resto llega a los mercados extranjeros a través de una variedad de rutas probadas por el tiempo: transportadas por tierra a través de Turquía; transferido a Irak para ser reetiquetado y vendido como petróleo iraquí; o intercambiado por dinero en efectivo o en permutas tipo trueque con otros estados parias, como Venezuela y Siria.

Sin embargo, aunque Irán está logrando llevar más petróleo a los mercados extranjeros, los líderes iraníes también expresaron la semana pasada su esperanza de que la administración Biden regrese al acuerdo nuclear de 2015. El acuerdo puso fin a muchas sanciones contra Irán a cambio de límites estrictos a su programa de armas.

Según el acuerdo, los países occidentales levantaron las restricciones a las exportaciones de petróleo de Irán, mientras que Teherán desmanteló su reactor nuclear Arak y acordó limitar su arsenal de uranio poco enriquecido a menos de 300 kilogramos, o 660 libras, muy por debajo de lo que necesitaría construir. una sola arma nuclear. Con su actual arsenal de 8.000 libras, Teherán ahora podría construir una bomba en menos de cuatro meses si decide hacerlo, dicen los expertos en armas. Irán niega tener interés en adquirir un arma nuclear.

Pero las perspectivas de restaurar el acuerdo están lejos de ser claras. Como candidato, Biden se comprometió a volver a firmar el acuerdo solo después de una «diplomacia dura» destinada a extender el pacto y fortalecer sus disposiciones. Hasta ahora, Teherán no ha mostrado signos de voluntad para aceptar tales términos y, en cualquier caso, es poco probable que lo haga hasta después de las elecciones presidenciales del próximo año en Irán, dicen los analistas.

Si las negociaciones finalmente se reanudan, “lo más probable es que el momento sea mucho más lento de lo que la gente piensa y el volumen de exportaciones de petróleo seguirá siendo bajo”, dijo Lee, estratega energético de Citigroup.

«E incluso entonces», dijo, «todavía podría no funcionar».

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