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Playoffs de la NBA: Damian Lillard sigue siendo la red de seguridad de los Portland Trail Blazers desde una reconstrucción

CON 7:16 RESTANTES en el tercer cuarto del Juego 4 de su serie de la primera ronda contra Los Angeles Lakers, la temporada de los Portland Trail Blazers terminó.

No oficialmente, por supuesto. Todavía quedaban 19 minutos por jugar y otros 48 por jugar el sábado, pero en el momento en que la rodilla de Damian Lillard se dobló en un avance hacia la canasta el lunes, se acabó para Portland.

Sin embargo, nadie se lo dijo a CJ McCollum y Carmelo Anthony, ya que empujaron a los Lakers a los minutos finales del Juego 5 del sábado antes de caer 131-122. Lillard había dejado la burbuja el miércoles para un examen más detenido.

Cerró una temporada de inmensos altibajos frustrantes para los Blazers. El seguimiento de su apasionante e inspiradora carrera hacia las finales de la Conferencia Oeste la temporada pasada nunca ganó fuerza. Aún sin el centro Jusuf Nurkic para comenzar la temporada, el delantero Zach Collins se sometió a una cirugía de hombro en noviembre. El swingman Rodney Hood se rompió el tendón de Aquiles. Su defensa se resbaló, los intangibles se desviaron. Portland se sintió como una temporada borrosa, una temporada para atribuir a la mala suerte y las malas rachas. Pero Lillard no se va tranquilo.

Su carrera de dos semanas a fines de enero salvó la temporada de Portland, por lo que resultó ser la primera vez. Los Blazers se estaban quedando sin juegos y la brecha para el octavo sembrado en la Conferencia Oeste de la NBA no se estaba cerrando. Tenía que ocurrir algo drástico.

Lillard promedió 48 puntos en un tramo de seis juegos. Y eso fue simplemente un aperitivo de lo que tenía reservado para la burbuja.

Con Lillard, Portland cree que siempre tiene una oportunidad. Es por eso que los Blazers creyeron que podían abrirse camino a los playoffs, y luego lo hicieron. Es por eso que pensaron que podrían derrotar a Los Angeles Lakers, los mejores del Oeste, como octavo sembrado.

Lillard ha sido la luz guía de Portland desde que fue seleccionado en el draft de 2012. Se ha comprometido con Portland, y en numerosas ocasiones ha llevado su franquicia más allá de lo que razonablemente podría esperarse. Portland ha abrazado a su mega estrella en un mercado pequeño, el hombre que ha llevado a los Blazers a siete postemporadas consecutivas para mantener su relevancia nacional año tras año.

E incluso si los Blazers y Lillard nunca ganan un anillo juntos, tal vez esa lealtad entre jugador y equipo, ciudad y jugador, sea suficiente.


ANTES DE LA NBA cerrado el 11 de marzo, los Blazers estaban flotando en el agua. Tenían el calendario restante más fácil de los contendientes por el octavo sembrado, pero no estaban saludables y no estaban jugando bien. Sin embargo, todavía parecían tener la pista interna de la postemporada.

Es por eso que cuando la liga planeó su formato de reinicio, Lillard dijo que no vendría a menos que tuviera la oportunidad de llegar a los playoffs. Sabía que los Blazers podrían ser duros si estaban más sanos, y sabía de lo que era capaz.

«Todos saben que siempre soy optimista y siempre veo lo mejor en situaciones como esta, y es por eso que dije lo que dije hace unos meses cuando dije: ‘Si no tenemos la oportunidad de competir por un puesto en los playoffs, no quiero jugar ‘», dijo Lillard el 6 de agosto después de que los Blazers comenzaran 3-1 en la burbuja de la NBA en Florida. «Porque sabía que si tuviéramos la oportunidad de jugar por un lugar en los playoffs, se vería algo así como se ve ahora».

Sin embargo, la percepción errónea sobre los Blazers en la burbuja era que fueron saludable. No tenían Hood. No contaron con Trevor Ariza, quien se quedó afuera para atender un asunto familiar, con todo el apoyo del equipo. Collins se lesionó en el penúltimo juego de cabeza de serie. El compañero de Lillard, McCollum, estaba jugando con una fractura no desplazada en su espalda.

A pesar de todo eso, estaban 7-2 en la burbuja antes de la lesión de Lillard, y arriba 1-0 sobre los Lakers. Esos elementos contextuales son en los que el personal y los jugadores se apoyan al evaluar esta temporada de los Blazers, y esos factores son los timones para dirigir los próximos pasos de la franquicia.

No eran los típicos de un octavo sembrado, y se ven a sí mismos como mejores de lo que indica su récord. Hay una ventaja para el equipo, y al igual que no reaccionó exageradamente al ser barrido por los New Orleans Pelicans en la primera ronda hace dos años, esa mentalidad persiste mientras evalúa la próxima temporada.

El compromiso de Lillard con los Blazers es inquebrantable y le da a la propiedad y a la oficina central una combinación poco común: un jugador franquicia que no tiene ojos errantes. Ha habido otras superestrellas que controlaron la temperatura de Lillard en el pasado, dijeron las fuentes, y su respuesta es siempre la misma: Somos los que ganamos constantemente; ¿Por qué no me acompañas?


EN EL QUINTO juego dentro de la burbuja, Lillard se paró en la línea de tiros libres con 18,6 segundos por jugarse y su equipo menos.

El hecho de que sea un tirador de tiros libres del 88,9% ya inclinó las posibilidades de que los Blazers tomaran la delantera, pero combinado con estar dentro de los parámetros de Dame Time, los dos regalos estaban casi garantizados.

Lillard falló el primero. Luego se perdió el segundo.

Los Clippers aseguraron el rebote y remataron a Portland, dejando caer a los Blazers a 3-2 en la burbuja y de regreso en peligro de no hacer el play-in de la Conferencia Oeste. El banco de los Clippers, con los titulares sentados la mayor parte del último cuarto, disfrutó de la victoria, y las fallas de Lillard.

Al sonar el timbre, el base de los Clippers, Patrick Beverley, se despidió, al estilo de Lillard, mientras los Blazers abandonaban la cancha.

«Yo envié [Beverley] a casa antes «, dijo Lillard después del juego.» Paul George fue enviado a casa por mí el año pasado en los playoffs «.

Fue una cita que se podía publicar y que se podía tomar como bocadillo, y después de que se compartiera en las redes sociales, comentó George. Beverley intervino. Y Lillard, haciendo acopio de sus capacidades de embrague, trajo un martillo de un aplauso.

Al día siguiente, los Blazers realizaron una práctica de tiro opcional. Lillard estaba ahí. Lanzó 200 tiros libres.

Aceptó hablar con los medios de comunicación, una disponibilidad que podría haber evitado fácilmente, ya que nadie sabía que estaba allí. Luego se quedó una hora viendo a los jugadores jóvenes de los Blazers jugar 3 contra 3. ¿El próximo juego? Cayó 51 en los 76ers de Filadelfia, luego lo siguió con 61 contra Dallas Mavericks.

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En su segundo juego consecutivo anotando más de 50 puntos, Damian Lillard acumula 61 puntos y ocho asistencias mientras lleva a los Trail Blazers a una victoria por 134-131 en un juego salvaje contra los Mavericks.

Cuando Lillard acabó con los Mavs, gruñó y pisoteó el timbre, soltando: «Respeta mi maldito nombre». Podría haberle parecido extraño decirlo, siendo una de las estrellas más veneradas, admiradas y queridas del juego.

«Creo que tal vez una vez que termine la temporada o tal vez cuando termine mi carrera», dijo Lillard después del juego, «recordaré muchos de estos momentos y estaré orgulloso de contarles a mis hijos y compartir esa historia como, ‘ Maldita sea, realmente hice eso ‘».

Pero ese momento fue un recordatorio. Tal vez todavía estaba pensando en los Clippers que golpeaban las muñecas y se despedían. Ya sea en Instagram o en la cancha, Lillard siempre encuentra la manera de tener la última palabra.


TENIENDO UNA ESTRELLA como Lillard, trae responsabilidad a una organización, y mientras él esté allí, los Blazers están comprometidos a no reconstruir. Están dedicados a la combinación de Lillard y McCollum en la zona de defensa, reestructurando y remodelando la lista para complementar a su dúo estrella y gran hombre Nurkic.

La continuidad es su salsa secreta: el mismo gerente general, el mismo entrenador, la misma estrella de franquicia. En silencio, han encontrado jugadores valiosos en el draft, más recientemente Gary Trent Jr., quien floreció en la burbuja como un experto en 3 y D. Han encontrado jugadores que sienten que pueden prosperar dentro de la red de seguridad del liderazgo de Lillard.

Es por eso que tuvieron la nómina más alta de la NBA esta temporada, por qué cambiaron por el centro Hassan Whiteside el verano pasado para llenar el hueco en el medio mientras Nurkic se recuperaba de una devastadora lesión en la pierna, y por qué no estaban dispuestos a acostarse y aceptar. derrota en enero para conseguir un premio de lotería. Lillard no aceptará nada de eso.

A los 30 años, Lillard todavía está en su mejor momento, y con cierta flexibilidad en la hoja de capitalización y algunos activos intrigantes en el caché, los Blazers tienen opciones para construir para la próxima temporada.

Solo tienen dos jugadores de rotación que no tienen contrato para la próxima temporada: Anthony y Whiteside. Con una plantilla completa, se ven a sí mismos mucho más cerca del equipo que llegó a las finales de la Conferencia Oeste que del que apenas llegó a los playoffs.

Pero la Conferencia Oeste podría ponerse al día aún más, ya que se espera que varios equipos den un salto, y es posible que no haya una jugada para decidir los lugares finales de los playoffs.

Para Lillard, la inevitable conversación sobre el legado saldrá a la superficie, con los dedos apuntando a una superestrella sin anillo en una era obsesionada con los anillos.

«Mucha gente se conforma», dijo la temporada pasada. «No quiero que suene como si estuviera diciendo que no me importan los campeonatos. Ese no es mi punto. Pero lo que estoy diciendo es que mucha gente cede a la presión de, ‘No tuve esto, yo no tenía anillos ‘».

Pocos dudarían del deseo de ganar de Lillard. Pero lo hará en su propio plazo, y si falla, que así sea. Está construyendo un legado en Portland, uno de estatus casi mítico: retirará a un ícono de la NBA con o sin un campeonato de la NBA.

Lillard ha hablado sobre el camino sinuoso de Dirk Nowitzki hacia un solo título, uno que podría considerarse digno del peso de tres por lo que pasó la leyenda de los Mavericks para conseguirlo. Lillard quiere traer un campeonato a Portland de la misma manera.

Lillard ha dicho que piensa en los campeonatos como piensa en los últimos tiros.

«Siempre hablo de situaciones de final de juego, acertar o fallar tiros importantes, sé que puedo vivir con el éxito y el fracaso», dijo la temporada pasada. «Puedo vivir teniendo éxito en los playoffs y teniendo un gran fracaso. Sé que puedo lidiar con eso».

Nada amplifica eso más que la creencia de que los Blazers podrían vencer a los Lakers, el equipo con LeBron James y Anthony Davis, porque tenían a Dame. Y eso fue suficiente.

Es la perspectiva predominante de los Trail Blazers: tienen a Dame, y eso es suficiente.

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