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¿Qué se pierde cuando se va el béisbol de ligas menores?

Elmira, Nueva York, es una antigua ciudad manufacturera junto al río Chemung, donde Dunn Field se encuentra en sus orillas. ¿Qué significa el béisbol de ligas menores para una ciudad como esa?

«Francamente, significa todo», dijo Chalk. «Cuando un equipo se va, pierdes parte de tu identidad como comunidad y nunca la recuperas».

El desmantelamiento de las ligas menores me comió la semana pasada, aunque no pude entender por qué. La fuerza laboral ha sido penalmente mal pagada, y si menos jugadores y equipos significa que los salarios pueden aumentar, hay algo bueno en eso. Menos de 1 de cada 10 jugadores de ligas menores llega a las mayores, una estadística que siempre se usa para amplificar lo difícil que es convertirse en un jugador de Grandes Ligas, pero que también podría demostrar que los sistemas de las ligas menores estaban inflados. Las cosas evolucionan, ¿verdad? La reducción de equipos de ligas menores afiliados a clubes de grandes ligas de 160 a 120, ¿tal vez sea solo una corrección del mercado?

Luego llamé a Jim Hendry y hablamos sobre el verano de 1994, el verano en el que dirigió los Elmira Pioneers.

«Me encantó todo sobre ese verano», dijo Hendry. “Me encantaba la sensación de la ciudad, la pequeña oficina de mierda que tenía en la casa club, enviando los informes por fax todas las noches, lo pintoresco que era. Todos nos trataron genial. Sentí que el béisbol significaba algo allí «.

Hendry tiene 65 años y ha tenido casi todos los trabajos en el béisbol: entrenador universitario en Creighton, gerente de ligas menores en la cadena Florida Marlins, director de granjas y cazatalentos, gerente general de los Cachorros de Chicago y durante nueve años asistente de los Yankees de Nueva York. Director general Brian Cashman.

Un jugador de béisbol de por vida, un personaje de béisbol. Hendry ha olvidado más béisbol del que puedo recordar. Sin embargo, recuerda todo sobre ese verano del 94, no solo los jugadores que dirigió, sino las cervezas posteriores al juego en Bernie Murray’s, el bar a cinco minutos del parque; los bistecs en Moretti en una mala noche; el golf matutino en Elmira Country Club antes de un partido nocturno; la casa de campo que compartía con su entrenador de bateo; el escritor beat de uno de los periódicos locales, que resultó ser yo.

“Simplemente lo pasamos muy bien”, dijo.

De hecho lo hicimos. La historia de Elmira resonó en mí esta semana porque durante la temporada de 1995, un año después de que Hendry se mudara a otra parte de la incipiente organización de los Marlins, el dueño de los Pioneers, un hombre muy agradable llamado Clyde Smoll, se inquietó. A principios de la década de 1990, Smoll, hijo de un ex lanzador de Grandes Ligas con el mismo nombre, se había sentido frustrado con el antiguo club matriz Boston Red Sox, que priorizaba el desarrollo de los jugadores sobre la selección de clubes ganadores de ligas menores. En 1993, Smoll dejó a los Medias Rojas por la expansión Marlins, que tenía cero calificación Q en el norte del estado de Nueva York. En 1995, los Pioneers ocuparon el puesto 13 en la asistencia de 14 equipos de la New York-Penn League.

Elmira tenía una historia de béisbol que se remontaba a 1885. Dunn Field había albergado pelotas de ligas menores desde 1920. Smoll decidió trasladar su equipo a Lowell, Mass.

«Estaba enfurecido», dijo Chalk.

Lo que le quitaron a Elmira se convirtió en una bendición para Lowell. El equipo recibió el sobrenombre de Spinners, un homenaje a la profunda historia textil de la ciudad. El club restableció su afiliación con los Medias Rojas y construyó un parque en el río Merrimack a poco más de 30 millas de Fenway Park. Jacoby Ellsbury, Kevin Youkilis, Mookie Betts, Jackie Bradley Jr., generaciones de futuros pilares de los Medias Rojas hicieron paradas en Lowell de camino a Boston.

“Se incorporó de inmediato a la estructura de nuestra ciudad, como lo es en muchas de nuestras comunidades en todo el país”, dijo la representante Lori Trahan (D-Mass.), Nativa de Lowell que ahora representa a su distrito natal en el Congreso. “Psicológicamente, crea una nueva mentalidad en una comunidad. Reúne a las familias. Lowell es una ciudad valiente y de clase trabajadora, pero la gente se conecta en el parque y lo hace de una manera asequible. Cumple con la economía local. Ese barrio se ha transformado «.

Y luego, esta semana, la Liga Nueva York-Penn se disolvió esencialmente. Lowell se quedó sin afiliación a las Grandes Ligas. De 2000 a 2010, los Spinners vendieron más de 400 partidos consecutivos en casa. Cuando era adolescente, la hermana pequeña de Trahan era la mascota, el «Canaligator». Hay recuerdos ahí. Sin embargo, con los Medias Rojas fuera, Lowell ahora es Elmira.

«La conexión con los Medias Rojas», dijo Trahan, «es todo el juego, de verdad».

Para mí, la historia de las ligas menores de Elmira y Lowell, dos antiguas ciudades industriales separadas por más de 350 millas, está completamente entrelazada. Esa temporada con Hendry y sus mediocres Pioneers fue mi primera cobertura profesional en cualquier nivel. Esta semana, los recuerdos volvieron a rugir.

Una noche, Hendry tuvo una discusión con un árbitro que, él sintió, y sintió con bastante fuerza, que había fallado una llamada en las bases. Salió del dugout para discutir. El árbitro le dio la espalda y caminó hacia los jardines. Hendry lo siguió. Fue expulsado, una de las siete veces que fue expulsado ese verano.

La noche siguiente, cuando Hendry llevó la tarjeta de alineación al plato, el jefe de equipo le preguntó si se había calmado. Hendry se volvió hacia el árbitro que lo había echado y dijo: “¿Sabes lo que debes hacer? Antes de realizar una llamada, piénselo por un segundo y luego haga lo contrario de lo que iba a llamar «.

Antes incluso de que comenzara el juego, fue lanzado nuevamente. Sentado en el palco de prensa, no tenía idea de lo que había sucedido.

Nunca me canso de esas historias, y a lo largo de los años he hecho que Hendry las repita cada vez que nos cruzamos. Tal vez porque ese tipo de cosas no suceden en el nivel cada vez más corporativo, dominado por la repetición de la MLB. Tal vez porque me hacen sentir nostalgia por un verano en el que no tenía idea de lo que estaba haciendo, simplemente aprendiendo en el trabajo. Una cosa que descubrí durante esos tres meses: ir a un estadio de béisbol por una noche, en cualquier estadio, en cualquier nivel, y nunca se sabe lo que puede ver.

“Piense en el contexto en el que vivíamos”, dijo Trahan. “Estábamos en medio del proceso de juicio político. Soy nuevo, estudiante de primer año. Me tomó días, no semanas, lograr que más de 100 miembros del Congreso, divididos a partes iguales entre demócratas y republicanos, se unieran en esto.

“Fue entonces cuando supe: esto no es especial solo para Lowell. Muestra el efecto que estos equipos tienen en todas nuestras comunidades ”.

Vale la pena preguntarse cuál podría ser el impacto no solo en esas comunidades. Menos puntos de acceso a nivel de ligas menores podrían significar menos interés en el producto de las ligas mayores.

Esta semana, los Medias Rojas y la delegación del Congreso de Massachusetts se comprometieron a trabajar en una solución para devolver el balón afiliado a Lowell más allá de 2021. No hay garantías. Eso nunca sucedió en Elmira y todavía duele.

Mientras Smoll sentaba las bases para la mudanza, mantuvo las cosas en silencio. Algunos de los que trabajábamos en el periódico en las cercanías de Corning intentamos descubrir la historia. Todavía recuerdo que me temblaban las manos mientras marcaba el número de la casa de Paul Tsongas, el ex senador de los Estados Unidos por Massachusetts y nativo de Lowell que ayudó a negociar el trato. Tsongas confirmó el movimiento inminente. Inmediatamente me emocioné, y luego casi inmediatamente me entristecí.

Los Pioneers fueron reemplazados por un equipo de liga independiente el próximo verano. Ahora, una entrada de la liga universitaria llamada Pioneers juega sus partidos en casa en Dunn Field, con frecuencia ante grandes multitudes. Pero para el locutor de megafonía desde hace mucho tiempo, no es lo mismo.

Chalk recuerda haber visto a un joven de 17 años jugando como campocorto por visitar Newark y pensar: «Ese tipo es un jugador de Grandes Ligas». Robin Yount ganó dos premios MVP y está en el Salón de la Fama. Chalk recuerda al veterano manager de los Pioneers, Dick Berardino, evaluando a un tercera base adolescente: no mucho poder, jardinero limpio, bateó solo .263, podría no lograrlo. Boggs ganó cinco títulos de bateo y acumuló 3,010 hits de Grandes Ligas en el camino a Cooperstown. Chalk recuerda a un joven jardinero luchando en el plato, preocupado por su futuro en el juego y diciéndole lo que había escuchado decir a los entrenadores: «Les encanta tu swing». Mike Greenwell hizo dos juegos de estrellas y bateó .303 en 12 temporadas en las Grandes Ligas.

Esos son recuerdos en Elmira, sin otros nuevos que hacer. ¿Qué podría suceder en Lowell y en las ciudades similares?

«La mejor manera de matar el béisbol de las grandes ligas», dijo Chalk, «es matar el béisbol de las ligas menores».

El béisbol de las ligas menores no murió esta semana, solo resultó herido. Tal vez – tal vez – eso no perjudicará al béisbol en su conjunto. Pero cuando pienso en el verano de 1994 en una ciudad que no ha tenido una afiliación a las grandes ligas en un cuarto de siglo, no puedo evitar sentir por las ciudades que perdieron algo, un estatus, un orgullo, ellos ‘ Lo más probable es que nunca regrese.

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