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Sobre las inauguraciones escolares, Trump tenía razón y muchos demócratas se equivocaban

Algunas cosas son ciertas aunque el presidente Donald Trump las diga.

Trump ha estado exigiendo durante meses que las escuelas vuelvan a abrir, y en eso parece haber tenido razón. Las escuelas, especialmente las escuelas primarias, no parecen haber sido fuentes importantes de transmisión del coronavirus, y el aprendizaje remoto está demostrando ser una catástrofe para muchos niños de bajos ingresos.

Sin embargo, Estados Unidos está cerrando escuelas: la ciudad de Nueva York anunció el miércoles que cerrará escuelas en el distrito escolar más grande de la nación, incluso cuando permite que operen negocios como restaurantes y bares. Cuales son nuestras prioridades?

“He enseñado en la misma escuela de bajos ingresos durante los últimos 25 años y, de verdad, puedo dar fe de que la educación remota les está fallando a nuestros niños”, dijo LaShondra Taylor, maestra de inglés en el condado de Broward, Florida.

Algunos estudiantes no tienen una computadora o no tienen Wi-Fi, dijo Taylor. Los niños faltan regularmente a clases porque tienen que cuidar niños, hacer mandados o ganar dinero para sus familias en apuros.

“La cantidad de ausencias es alucinante”, dijo.

Adeola Whitney, directora ejecutiva de Reading Partners, un destacado programa de alfabetización temprana, se refirió al tradicional «tobogán de verano» en el que los estudiantes de bajos ingresos pierden terreno durante los meses de verano y me dijo: «El ‘tobogán de verano’ ahora está siendo eclipsado por Proyecciones de ‘diapositiva COVID’ ”.

Por supuesto, Estados Unidos ha hecho un trabajo tan deficiente en el control del virus que a medida que la pandemia se propaga por todo el país, puede ser necesario cerrar algunas escuelas. Pero ese debería ser el último recurso.

He estado escribiendo desde mayo sobre la importancia de mantener abiertas las escuelas, e inicialmente el debate no estaba tan politizado. Pero después de que Trump, tratando de proyectar normalidad, fanfarroneara en julio sobre la necesidad de abrir escuelas, los republicanos lo respaldaron y demasiados demócratas instintivamente se alinearon en el otro lado. Joe Biden se hizo eco de su extrema cautela, al igual que muchos alcaldes y gobernadores demócratas.

De modo que los demócratas ayudaron a presidir el cierre de escuelas que han devastado a millones de familias y dañado el futuro de los niños. Ciudades como Boston, Filadelfia, Baltimore y Washington, DC, han cerrado escuelas y han permitido que los restaurantes funcionen.

Es cierto que Trump simplemente estaba tratando de restarle importancia al virus. Si quería que se abrieran las escuelas, debería haber luchado contra la pandemia más seriamente e invertir dinero federal para ayudar a que los edificios escolares sean más seguros contra la propagación del virus.

Sin embargo, hoy en día, aunque todos queremos instrucción en el aula, la pregunta práctica es si operar escuelas que no tengan una ventilación óptima y otras protecciones. Estados Unidos ha respondido cerrando muchas escuelas y recurriendo al aprendizaje remoto, incluso cuando muchas empresas han permanecido abiertas o reabiertas.

Gran parte de Europa siguió el camino opuesto, cerrando pubs y restaurantes pero haciendo todo lo posible para mantener las escuelas en funcionamiento, y la evidencia sugiere que Europa tiene un enfoque más inteligente.

Tanto en Europa como en los Estados Unidos, las escuelas no se han relacionado con una transmisión sustancial, y no se ha demostrado que los maestros y los miembros de la familia tengan un riesgo adicional (esto es más claro en las escuelas primarias que en las secundarias). Mientras tanto, ha aumentado la evidencia del costo humano del cierre de escuelas.

Un niño de cada ocho en Estados Unidos vive con un padre con una adicción, un reflejo de la otra pandemia de Estados Unidos. He visto niños viviendo en hogares caóticos y para ellos el edificio de la escuela es un refugio y un salvavidas.

El sistema educativo de Estados Unidos ya transmite ventajas y desventajas de una generación a la siguiente: los niños ricos asisten a escuelas ricas que los impulsan hacia adelante, y los niños de bajos ingresos asisten a escuelas con dificultades que los detienen.

El cierre de escuelas magnifica estas desigualdades, ya que muchas escuelas privadas permanecen abiertas y los padres adinerados pueden ayudar mejor a los niños a adaptarse al aprendizaje remoto. Al mismo tiempo, los niños de bajos ingresos se quedan aún más atrás.

“Los estudiantes están luchando”, me dijo Austin Beutner, superintendente del Distrito Escolar Unificado de Los Ángeles, donde más de cuatro quintas partes de los estudiantes viven por debajo del umbral de pobreza. «Y si no aprendes a leer en primer, segundo o tercer grado, puedes enfrentarte a consecuencias de por vida».

McKinsey & Co. ha estimado que en esta pandemia, el cierre de escuelas puede llevar a 1 millón más de estudiantes que abandonan la escuela secundaria.

Los que abandonan los estudios tienen una vida más corta, así que mientras el virus mata, también lo hacen los cierres de escuelas. Un estudio de este mes estimó que el cierre de las escuelas primarias en los Estados Unidos provocará la pérdida de muchos más años de vida, debido al creciente número de abandonos, de los que podrían salvarse incluso si las escuelas propagaran el virus libremente.

Sigamos Europa: cierre los bares y tratemos de mantener abiertas las escuelas.

Nicholas Kristof es columnista del New York Times.

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