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Un veterano saluda a los líderes de salud pública y siente su dolor: vacunas

El Dr. Anthony Fauci, director del Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas de EE. UU.; y el almirante Brett P. Giroir, subsecretario de Salud de los Estados Unidos, testificó ante el Congreso en junio sobre el estado de la pandemia. Fauci es solo uno de los líderes de salud pública y sus familias en los EE. UU. Que ha recibido amenazas de muerte y hostigamiento desde que comenzó la pandemia.

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El Dr. Anthony Fauci, director del Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas de EE. UU.; y el almirante Brett P. Giroir, subsecretario de Salud de los Estados Unidos, testificó ante el Congreso en junio sobre el estado de la pandemia. Fauci es solo uno de los líderes de salud pública y sus familias en los EE. UU. Que ha recibido amenazas de muerte y hostigamiento desde que comenzó la pandemia.

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Como veterano que participó en giras consecutivas en Irak, al principio me encogí cuando los comentaristas compararon la crisis del COVID-19 con la época de guerra: sin balas, sin sangre y nadie se ofreció como voluntario para esto.

Pero después de meses de informar sobre la pandemia, ha quedado dolorosamente claro que esto es como una guerra. La gente muere todos los días como resultado de las decisiones del gobierno, y la indecisión, y el número de muertos aumenta sin un final a la vista.

A menos de seis meses de la pandemia, COVID-19 ya ha matado al menos a 181.000 estadounidenses, más del triple de los que murieron en la guerra de Vietnam y mucho más que las guerras de Irak y Afganistán juntas.

A todos se nos pide que hagamos sacrificios por el bien de nuestro país. Y estamos viviendo, como nación, un evento profundamente traumático. Como la guerra, el peaje se sentirá durante mucho tiempo.

En California, donde vivo, los funcionarios de salud pública locales están liderando las líneas del frente en esta batalla contra COVID-19, dictando estrategias, emitiendo órdenes y desarrollando tácticas para llevar a cabo esa estrategia. Todos los días, hacen llamamientos desgarradores para proteger nuestra salud y nuestros medios de vida, incluso si esas decisiones pueden infligir un daño inicial a la economía o contradecir a los políticos y la opinión popular.

Pero en lugar de ser celebrados por su difícil y peligroso trabajo, como yo, ahora enfrentan amenazas violentas y ataques políticos de quienes no están de acuerdo con sus tácticas, como exigir máscaras en público y ordenar el cierre de negocios y parques para evitar la propagación de infección.

Cuando los entrevisto, a menudo a altas horas de la noche, escucho en sus voces esa mezcla familiar de emociones que a menudo vienen con la guerra: agotamiento, ansiedad y devoción al deber.

«Nos hemos convertido en chivos expiatorios fáciles del miedo y la ansiedad de la gente durante el COVID-19», dijo la Dra. Gail Newel, oficial de salud del condado de Santa Cruz, quien continúa enfrentando amenazas por emitir órdenes de salud pública.

El último, un correo electrónico amenazador que le enviaron a fines de julio llamándola «perra comunista», llevó a la policía local a recomendarle un perro guardián y un arma de fuego para protegerse. «Eso pesa mucho», dijo.

No puedo imaginar la carga. Aunque muchos de los que servimos en Irak no estábamos de acuerdo con la guerra, seguimos dedicados a nuestra misión y disfrutamos de un amplio apoyo en casa.

Me uní al ejército como reservista del Ejército de Estados Unidos en 1999 y fui enviado en servicio activo a Irak a principios de 2003, cuando realmente era como el Salvaje Oeste.

Angela Hart sirvió ocho años en la Reserva del Ejército de los Estados Unidos, incluido más de un año en servicio activo en Irak. Se la muestra aquí con su padre, Alan Hart, en Fort Sill, Oklahoma, el día en que se graduó de la formación básica en 2000.

Angela Hart


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Angela Hart

Primero sirvió como empleado de logística y luego como sargento de suministros interino para una compañía de policía militar en San José. Calif., Ayudé a asegurar que mis hermanos y hermanas militares tuvieran el equipo adecuado. Cuando la administración de George W. Bush nos envió a Irak, por ejemplo, lo hizo sin blindar nuestros Humvees, una falla importante que elevó nuestro riesgo de ser volados por explosivos en las carreteras.

Regresé a casa en julio de 2004 y pasé años dejando atrás el campo de batalla mientras hacía la transición a una carrera en el periodismo. Pero vivir a través de COVID-19 ha resucitado esos sentimientos de estar en guerra.

Ahora, al igual que entonces, hay una sensación general de miedo e incertidumbre porque no sabemos cuándo terminará la crisis. No somos libres de seguir con nuestras vidas como lo hacíamos una vez y anhelamos las comodidades que damos por sentado. Extrañamos a nuestros seres queridos que no podemos ver.

Debemos permanecer hipervigilantes ante las amenazas potenciales, e incluso asegurarnos de ponernos nuestra «armadura» cuando salgamos de nuestros hogares, excepto que ahora son máscaras y guantes en lugar de cascos y chalecos antibalas.

Algo sucede cuando estás en una zona de conflicto: el aire se siente más pesado. Puedes sentir amenazas a tu alrededor, esperando atacar. Hay una profunda ansiedad por lo que depara el futuro y te preguntas si estarás vivo la semana que viene o el mes que viene.

Los funcionarios de salud pública están soportando la ansiedad adicional que conlleva el deber. Durante gran parte de la pandemia, los líderes electos han asumido la responsabilidad – y la culpa – de reabrir en gran medida a los funcionarios de salud en condados y estados, que han trabajado durante meses sin días libres, renunciando a tiempo con sus familias para atacar esta crisis de frente.

He entrevistado a docenas de estos funcionarios de salud locales y del condado en California. Algunos se han echado a llorar mientras hablan conmigo, y la preocupación ahoga sus voces mientras lamentan los problemas con las pruebas o explican que no tienen suficientes suministros o marcadores de contacto para reabrir de manera segura. Se sintieron apresurados a levantar las restricciones para quedarse en casa en mayo y junio, pero no tenían otra opción frente a la presión de los políticos y los residentes y negocios que sufrían. Después de años de severa falta de fondos, las agencias de salud pública no tienen el dinero o los recursos para implementar una respuesta adecuada.

También están luchando con la culpa y el trauma que conlleva tomar decisiones que afectan la vida y el sustento de las personas.

«Ha sido difícil para todos nosotros», reconoció la funcionaria de salud del condado de Sacramento, la Dra. Olivia Kasirye. «Recibimos llamadas telefónicas todos los días de personas que dicen que van a la quiebra y que no pueden pagar el alquiler y que tienen seres queridos que están muriendo y que no pueden ver».

Sé cómo se siente eso, habiendo estado en conflicto con nuestra estrategia a largo plazo en el Medio Oriente y el daño que infligimos inadvertidamente a civiles inocentes. Pero no puedo imaginar tener miedo de las personas a las que me inscribí para proteger.

Los funcionarios de salud pública se han convertido en blanco de ataques agresivos y personales. Algunos han visto sus fotos manchadas con bigotes de Hitler, mientras que otros han hecho circular públicamente sus números de teléfono personales y domicilios particulares, lo que ha provocado la necesidad de seguridad las 24 horas.

«Imagínese tratar a los soldados estadounidenses y a las familias militares con el tipo de odio y falta de respeto que enfrentan los oficiales de salud locales», dijo la Dra. Charity Dean, espontáneamente, un día después de que dejó su trabajo como una de las principales autoridades de salud pública en el gobernador Gavin. Administración de Newsom. «Ellos son los que corren todos los riesgos y me enoja ver cómo los han tratado».

Desde el inicio de la pandemia, al menos ocho funcionarios de salud pública de carrera en California han dimitido y más lo están considerando. Pero la mayoría sigue luchando.

Mimi Hall, jefa de Newel y la principal funcionaria de salud pública del condado de Santa Cruz, me dijo que las fuerzas del orden están investigando una carta amenazante dirigida a ella que supuestamente fue firmada por un grupo extremista de extrema derecha antigubernamental.

En respuesta, Hall consideró retirarse temprano. Pero no quería abandonar a sus tropas y no iba a dejar que el miedo la detuviera en su trabajo. Así que instaló una cerca perimetral y un sistema de seguridad en el hogar durante el fin de semana y se presentó a trabajar puntualmente el lunes por la mañana.

Sí, estamos librando una batalla de vida o muerte en la que personas inocentes resultan heridas, pero son estos oficiales de salud pública marcados por la batalla los que están haciendo sacrificios profundamente personales para llevarnos a un lugar seguro.

Conmemoramos a los líderes militares con medallas y desfiles. ¿Por qué no tratar a nuestros funcionarios de salud pública con el mismo nivel de reconocimiento?

Esta historia fue producida por Kaiser Health News, que publica California Healthline, un servicio editorialmente independiente de la Fundación de Salud de California. KHN no está afiliado a Kaiser Permanente.

Angela Hart, corresponsal de California Healthline, cubre la política y la política de salud de California en Sacramento y en todo el estado.

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